Alguns dos melhores cientistas do mundo se reuniram para discutir como encontrar vida extraterrestre

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A Universidade de Stanford foi o cenário da segunda Breakthrough Discuss, uma conferência acadêmica anual voltada para a vida no universo e novas ideias referentes a exploração espacial, onde cientistas de uma variedade de campos se uniram para confrontar a maior questão que já enfrentamos: Estamos sozinhos no universo?

O evento fazia parte das Iniciativas Breakthrough, um programa audaz iniciado pelo bilionário russo Yuri Milner para estimular os avanços na busca da vida extraterrestre. Isso inclui a busca de sinais alienígenas via Breakthrough Listen, e viagens potenciais para exoplanetas próximos, no caso para Proxima B, o exoplaneta mais próximo da Terra, com Breakthrough Starshot.

A ideia da conferência não era apenas falar sobre esses empreendimentos, mas também explorar a busca mais ampla pela vida fora da Terra. Isso inclui encontrar mundos potencialmente habitáveis ​​em torno de estrelas próximas, como o sistema TRAPPIST-1 e descobertas mais recentes relacionadas à Encélado. Houve também discussões sobre a possibilidade de encontrar sinais extraterrestres, conhecidos como busca de inteligência extraterrestre (SETI).

“Estou muito satisfeito com esta reunião”, disse Jill Tarter, do Instituto SETI, em Mountain View, Califórnia. “Queremos saber qual é o nosso lugar no universo. Somos parte de algo que é bastante comum, ou somos totalmente separados, incomuns e únicos?”

A conferência começou com uma série de palestras sobre estrelas do tipo anãs vermelhas e seu potencial para hospedar a vida. A ideia veio à tona recentemente, particularmente com lugares como TRAPPIST-1 (40 anos-luz de distância), encontrada com múltiplos planetas rochosos em órbita. As anãs vermelhas são as estrelas mais numerosas em nossa galáxia, e sua relativa escuridão em relação ao nosso Sol torna mais fácil ver e estudar os planetas em órbita ao redor deles.

Ainda não está claro se um planeta orbitando uma anã vermelha pode ser habitável. Mas eles são, sem dúvida, alvos atraentes, e eles podem ser alguns dos melhores lugares para procurar a vida. Ainda nesse ano, um novo planeta foi encontrado em torno da anã vermelha LHS 1140b, também a cerca de 40 anos-luz de distância, que foi anunciada como um ótimo lugar para se olhar.

Guillem Anglada-Escudé, da Universidade Queen Mary de Londres, deu uma palestra na conferência, discutindo como ele e sua equipe iriam estudar as anãs vermelhas mais próximas. Já sabemos que a Proxima Centauri, a 4,2 anos-luz de distância, é a anfitriã de pelo menos um planeta – Proxima b – e pode ter mais. Agora, Anglada-Escudé e sua equipe mudarão seu foco para a Estrela de Barnard, a 6 anos-luz de distância, e outras anãs vermelhas próximas, como parte de um novo projeto chamado Red Dots para encontrar planetas próximos. Devemos saber até o final do ano se houver algo lá.

“Queremos fazer mais ciência, procurar mais planetas”, disse Anglada-Escudé, recentemente nomeada uma das 100 pessoas mais influentes da revista Time, ao IFLS. “Você nunca sabe o que está lá até você procurar.”

Anglada-Escudé em sua palestra no evento. Créditos de imagem: Jonathan O’Callaghan/IFFCG.

No entanto, encontrar esses planetas é apenas a primeira parte. Vários cientistas estão agora investigando quais técnicas podemos usar para descobrir se há vida neles. A imagem direta das superfícies será quase impossível, então, em vez disso, precisaremos examinar as atmosferas dos planetas, estudando a luz que vem através delas.

A maior parte do trabalho nesta área se concentra em um punhado de moléculas, como oxigênio e metano, mas no total há 1.500 moléculas que podem ser úteis. Grandes telescópios terrestres próximos – conhecidos como telescópios extremamente grandes (ELTs) – como o próximo telescópio Thirty Meter, no Havaí, e o telescópio gigante Magellan, no Chile, ajudarão neste esforço, assim como o próximo telescópio espacial James Webb da NASA (JWST).

“Estou muito entusiasmado com os planetas em torno das estrelas de baixa massa”, disse Sir Martin Rees, do UK Astronomer Royal, à IFFCG. “E eu acho muito bom perceber que a corrida de próxima geração para construir telescópios terrestres gigantes abrirá a possibilidade de obter dados espectroscópicos reais nos planetas mais próximos”.

O campo mudou dramaticamente em apenas alguns anos. Em 2009, quando a NASA lançou seu Telescópio Kepler, ainda não estávamos seguros de como os planetas comuns se comportavam em torno de outras estrelas. Agora, sabemos de milhares, e estamos procurando alguns que poderiam ser habitáveis.

A questão de encontrar a vida é o fator principal. Não temos ideia se a vida assim como no nosso planeta é comum, ou se somos um caso raro em um universo morto. Podemos ser capazes de responder a essa pergunta dentro do nosso Sistema Solar, com lugares como Encélado e Europa, que parecem ter as condições necessárias para a vida. Mas os exoplanetas têm um alento quase igual.

“É um momento fantástico para se envolver na busca da vida”, disse Lisa Kaltenegger, diretora do Carl Sagan Institute, da Cornell University, em Nova York, à IFFCG. “Esta é a primeira vez na história humana, temos os meios para fazê-lo, e se tivermos muita sorte e achar princípios da vida em todos os lugares, na verdade, podemos ter a prova de que não estamos sozinhos [no universo] muito em breve”.

A ideia de que a vida pode ser comum no universo também levou o SETI, com pioneiros como Frank Drake em 1960, a sugerir que possamos ouvir sinais de civilizações avançadas em torno de outras estrelas. O SETI lutou para financiar ao longo dos anos, mas a injeção de 100 milhões de dólares por parte da Milner garante que a busca continuará por pelo menos 10 anos como parte do Breakthrough Listen.

“Nós buscaremos financiamento de qualquer fonte que possamos”, disse Tarter. “Se descobrimos um sinal, ou se descobrimos a vida além da Terra, essa informação não está chegando à Califórnia, está chegando ao planeta. Esses tipos de explorações científicas devem ser internacionais e globais”.

Também houve o grande final, a discussão sobre realmente enviar uma nave espacial para um planeta em torno de outra estrela. Este projeto, chamado Breakthrough Starshot, foi anunciado em abril de 2016. Usando um laser gigante na Terra, um pequeno chip com uma vela maciça seria acelerado para um quinto da velocidade da luz, atingindo Proxima Centauri – e, portanto, Proxima b – em apenas 20 anos.

A conferência, no entanto, destacou quão difícil essa proposta poderia ser. Um participante disse à IFFCG que eles achavam que o projeto agora era menos provável de acontecer do que era um ano antes, com base na enorme quantidade de desafios que se tornaram evidentes.

Um deles está sendo utilizar o laser na nave espacial, em primeiro lugar, descoberto por Zac Manchester da Universidade de Harvard em uma conversa intitulada “Como andar de raio laser”. Ele ressaltou que a força do laser atingindo uma vela plana poderia enviá-lo espiralando fora do curso, por isso pode ser necessário usar uma vela esférica para ficar no caminho certo para Proxima Centauri. Isto apresenta novos desafios que ainda não foram resolvidos, como a forma de espalhar a força do laser em toda a vela.

Mesmo que a espaçonave chegue lá, o envio de dados de volta também é um grande problema. O chip em seu centro terá apenas um grama de peso, com a vela de simples átomos de espessura. Assim, não haverá espaço para que uma antena transmita dados – incluindo imagens do planeta – de volta ao nosso planeta. Algumas novidades incluem o uso da própria vela como uma antena gigante, embora ainda não saibamos se isso é possível.

“A conferência demonstrou corajosamente que estamos muito perto de fazer uma das descobertas mais incríveis da história da humanidade”, disse Siemion à IFFCG.

Traduzido e adaptado de IFLS

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