Astrônomos descobriram que as nuvens de Urano cheiram mal

Os astrônomos finalmente descobriram do que são feitas as nuvens de Urano, e, ao que parece, cheiram mal. Pela primeira vez, houve uma detecção clara de sulfeto de hidrogênio, o gás que dá aos ovos podres seu aroma característico.

Apesar de décadas de observações, a composição das nuvens de Urano tem sido muito difícil de definir. Sabemos que há metano na atmosfera, porque é isso que dá uma cor tão azul ao planeta (o metano é inodoro). Também sabemos que há hidrogênio e hélio por causa das observações feitas pela sonda Voyager 2.

Mas a concentração de outros compostos, como água, amônia e sulfeto de hidrogênio, tem sido um pouco mais difícil de determinar, já que o planeta está tão distante e tão fraco em nossos telescópios.

E com uma plataforma de nuvens em particular, muitas vezes o gás formador de nuvens está escondido sob a região que podemos ver – apenas uma pequena quantidade que permanece acima das nuvens, extremamente difícil de detectar.

Mas equipamentos e técnicas estão melhorando o tempo todo – e uma equipe internacional de astrônomos encontrou uma nova maneira de usar o poderoso telescópio Gemini para investigar Urano.

Liderados pelo físico planetário Patrick Irwin, da Universidade de Oxford, no Reino Unido, a equipe de pesquisa usou o espectrômetro de campo integral de infravermelho próximo (NIFS) para realizar a mais detalhada análise espectroscópica das nuvens até hoje.

Eles amostraram a luz solar refletida de uma região logo acima da camada de nuvens visíveis, e com certeza, houve sulfeto de hidrogênio – fraco, mas inconfundível.

“Embora as linhas que estávamos tentando detectar estivessem apenas lá, fomos capazes de detectá-las sem ambiguidade, graças à sensibilidade do NIFS combinada com as excelentes condições em Maunakea”, disse Irwin.

O resultado estabelece um debate de longa data na astronomia: se o sulfeto de hidrogênio ou a amônia dominam o barranco das nuvens de Urano.

Ele também distingue Urano dos planetas internos do nosso Sistema Solar, Júpiter e Saturno, que têm uma grande quantidade de amônia em suas atmosferas, mas nenhum sulfeto de hidrogênio acima das nuvens; e poderia fornecer pistas sobre Netuno, que tem composição semelhante a Urano, mas ainda mais distante.

Por sua vez, isso poderia nos dizer algo sobre como o nosso Sistema Solar se formou em primeiro lugar.

“Durante a formação do nosso sistema solar, o equilíbrio entre nitrogênio e enxofre (e, portanto, a amônia e o sulfeto de hidrogênio recentemente detectado por Urano) foi determinado pela temperatura e localização da formação do planeta”, explicou o cientista planetário Leigh Fletcher, da Universidade de Leicester.

Isso significa que os gigantes de gás Saturno e Júpiter provavelmente se formaram separados dos planetas de gelo Urano e Netuno – e todos eles teriam se formado diferente dos planetas rochosos internos Mercúrio, Vênus, Terra e Marte.

A próxima geração de telescópios terrestres e espaciais, como o Telescópio Espacial James Webb, pode ser capaz de obter um pouco mais de detalhes.

Entretanto, para uma análise realmente detalhada, uma sonda espacial precisaria ser enviada para estudar Urano.

A pesquisa foi publicada na revista Nature Astronomy.

Traduzido e adaptado de Science Alert.

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