Astrônomos descobriram que as nuvens de Urano cheiram mal

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Os astrônomos finalmente descobriram do que são feitas as nuvens de Urano, e, ao que parece, cheiram mal. Pela primeira vez, houve uma detecção clara de sulfeto de hidrogênio, o gás que dá aos ovos podres seu aroma característico.

Apesar de décadas de observações, a composição das nuvens de Urano tem sido muito difícil de definir. Sabemos que há metano na atmosfera, porque é isso que dá uma cor tão azul ao planeta (o metano é inodoro). Também sabemos que há hidrogênio e hélio por causa das observações feitas pela sonda Voyager 2.

Mas a concentração de outros compostos, como água, amônia e sulfeto de hidrogênio, tem sido um pouco mais difícil de determinar, já que o planeta está tão distante e tão fraco em nossos telescópios.

E com uma plataforma de nuvens em particular, muitas vezes o gás formador de nuvens está escondido sob a região que podemos ver – apenas uma pequena quantidade que permanece acima das nuvens, extremamente difícil de detectar.

Mas equipamentos e técnicas estão melhorando o tempo todo – e uma equipe internacional de astrônomos encontrou uma nova maneira de usar o poderoso telescópio Gemini para investigar Urano.

Liderados pelo físico planetário Patrick Irwin, da Universidade de Oxford, no Reino Unido, a equipe de pesquisa usou o espectrômetro de campo integral de infravermelho próximo (NIFS) para realizar a mais detalhada análise espectroscópica das nuvens até hoje.

Eles amostraram a luz solar refletida de uma região logo acima da camada de nuvens visíveis, e com certeza, houve sulfeto de hidrogênio – fraco, mas inconfundível.

“Embora as linhas que estávamos tentando detectar estivessem apenas lá, fomos capazes de detectá-las sem ambiguidade, graças à sensibilidade do NIFS combinada com as excelentes condições em Maunakea”, disse Irwin.

O resultado estabelece um debate de longa data na astronomia: se o sulfeto de hidrogênio ou a amônia dominam o barranco das nuvens de Urano.

Ele também distingue Urano dos planetas internos do nosso Sistema Solar, Júpiter e Saturno, que têm uma grande quantidade de amônia em suas atmosferas, mas nenhum sulfeto de hidrogênio acima das nuvens; e poderia fornecer pistas sobre Netuno, que tem composição semelhante a Urano, mas ainda mais distante.

Por sua vez, isso poderia nos dizer algo sobre como o nosso Sistema Solar se formou em primeiro lugar.

“Durante a formação do nosso sistema solar, o equilíbrio entre nitrogênio e enxofre (e, portanto, a amônia e o sulfeto de hidrogênio recentemente detectado por Urano) foi determinado pela temperatura e localização da formação do planeta”, explicou o cientista planetário Leigh Fletcher, da Universidade de Leicester.

Isso significa que os gigantes de gás Saturno e Júpiter provavelmente se formaram separados dos planetas de gelo Urano e Netuno – e todos eles teriam se formado diferente dos planetas rochosos internos Mercúrio, Vênus, Terra e Marte.

A próxima geração de telescópios terrestres e espaciais, como o Telescópio Espacial James Webb, pode ser capaz de obter um pouco mais de detalhes.

Entretanto, para uma análise realmente detalhada, uma sonda espacial precisaria ser enviada para estudar Urano.

A pesquisa foi publicada na revista Nature Astronomy.

Traduzido e adaptado de Science Alert.

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