Cientistas encontram evidência de uma região habitável em lua de Saturno

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Originalmente publicado em Phys

Traduzido e adaptado por Matheus Gonçalves

Cientistas do Southwest Research Institute (SwRI) descobriram gás de hidrogênio no material que está em erupção da lua de Saturno Encélado. Análise de dados da nave espacial Cassini da NASA indica que o hidrogênio é melhor explicado por reações químicas entre o núcleo rochoso da lua e a água quente de seu oceano subterrâneo. A descoberta da equipe liderada pelo SwRI sugere que o solo do oceano de Encélado poderia incluir características análogas às aberturas hidrotermais na Terra, que são conhecidas por suportar vida no fundo do mar.

“O hidrogênio é uma fonte de energia química para os micróbios que vivem perto de saídas hidrotermais nos oceanos da Terra”, disse o Dr. Hunter Waite, da SwRI e pesquisador de um grupo que trabalha com a sonda Cassini. “Nossos resultados indicam que a mesma fonte de energia química está presente no oceano de Encélado. Não encontramos evidências da presença de vida microbiana no oceano de Encélado, mas a descoberta de gás hidrogênio e a evidência de atividade hidrotermal oferecem a tentadora sugestão de que condições habitáveis ​​poderiam existir sob a crosta gelada da lua “.

Waite é o principal autor de “Cassini Finds Molecular Hydrogen in the Enceladus Plume: Evidence for Hydrothermal Processes”, publicado na edição de 14 de abril de 2017 da revista Science.

No fundo oceânico da Terra, as aberturas hidrotermais emitem fluídos quentes e carregados de minerais, permitindo que os ecossistemas únicos repletos de criaturas incomuns prosperem. Os micróbios tornam esses ecossistemas possíveis convertendo o líquido carregado de minerais em energia metabólica.

“A quantidade de hidrogênio molecular que detectamos é alta o suficiente para suportar micróbios semelhantes aos que vivem perto de vias hidrotermais na Terra”, disse Christopher Glein da SwRI, co-autor do artigo e pioneiro da oceanografia química extraterrestre. “Se organismos semelhantes estiverem presentes em Encélado, poderiam ‘queimar’ o hidrogênio e obter energia para a quimiossíntese, o que poderia servir de fundamento para um ecossistema maior”.

Durante o sobrevoo da Cassini em Encélado, o INMS detectou hidrogênio molecular enquanto a espaçonave voava através da pluma de gás e grãos de gelo saídos de rachaduras na superfície. Os flybys precedentes forneceram evidências de um oceano subterrâneo global acima de um núcleo rochoso. O hidrogênio molecular nas plumas poderia servir como um marcador para os processos hidrotérmicos, que poderiam fornecer a energia química necessária para sustentar a vida. Para pesquisar o hidrogênio especificamente nativo de Encélado, a espaçonave voou particularmente perto da superfície e operou o INMS em um modo específico para minimizar e quantificar quaisquer fontes espúrias.

Os cientistas também consideraram outras fontes de hidrogênio da própria lua, como um reservatório preexistente na camada de gelo ou no oceano global. A análise determinou a improbabilidade de que o hidrogênio observado fosse adquirido durante a formação de Encélado ou de outros processos na superfície da lua ou no interior.

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