Coalas estão funcionalmente extintos

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Recentemente, a Australian Koala Foundation anunciou acreditar que “não há mais de 80.000 coalas na Austrália”, tornando a espécie “funcionalmente extinta”.

Embora esse número seja drasticamente inferior às estimativas acadêmicas mais recentes, não há dúvida de que os números de coalas em muitos lugares estão em declínio acentuado.

É difícil dizer exatamente quantos coalas ainda restam em Queensland, Nova Gales do Sul, Victoria, Austrália do Sul e no Território da Capital Australiana, mas eles são altamente vulneráveis ​​a ameaças, incluindo desmatamento, doenças e os efeitos das mudanças climáticas.

Quando uma população de coalas cai abaixo de um ponto crítico, ela não pode mais produzir a próxima geração, levando à extinção.

O que significa “funcionalmente extinto”?

O termo “funcionalmente extinto” pode descrever algumas situações perigosas. Em um caso, pode se referir a uma espécie cuja população tenha declinado até o ponto em que não possa mais desempenhar um papel significativo em seu ecossistema.

Por exemplo, ele tem sido usado para descrever dingos em lugares onde eles se tornaram tão reduzidos que têm uma influência insignificante nas espécies que atacam.

Os dingos são os principais predadores e, portanto, podem desempenhar um papel significativo em alguns ecossistemas. O coala, que come folhas, não pode ser considerado um predador de topo.

Por milhões de anos, os coalas têm sido uma parte fundamental da saúde das florestas de eucalipto ao comer folhas superiores e, no chão da floresta, seus excrementos contribuem para uma importante reciclagem de nutrientes. Seus registros fósseis conhecidos datam de aproximadamente 30 milhões de anos, então eles podem ter sido uma fonte de alimento para os carnívoros da megafauna.

Funcionalmente extinto também pode descrever uma população que não é mais viável. Por exemplo, em Southport, Queensland, os leitos de recifes de ostras nativos estão funcionalmente extintos porque mais de 99% do habitat foi perdido e não há indivíduos para reproduzir.

Finalmente, funcionalmente extinto pode se referir a uma pequena população que, embora ainda esteja se reproduzindo, está sofrendo de endogamia que pode ameaçar sua viabilidade futura. Sabemos que pelo menos algumas populações de coalas em áreas urbanas estão sofrendo dessa forma, e estudos genéticos na Costa de Koala, localizada a 20 quilômetros ao sudeste de Brisbane, mostram que a população está sofrendo de reduzida variação genética. No sudeste de Queensland, coalas em algumas áreas sofreram quedas catastróficas.

Também sabemos que as populações de coala em algumas regiões do interior de Queensland e Nova Gales do Sul são afetadas por extremos climáticos, como secas severas e ondas de calor, e diminuíram em até 80%.

A pesquisa exaustiva e multidisciplinar do coala continua a todo vapor em um esforço para encontrar formas de proteger as populações de coalas selvagens e garantir que elas permaneçam viáveis ​​agora e no futuro. A perda de habitat, a dinâmica populacional, a genética, a doença, a dieta e as mudanças climáticas são algumas das principais áreas estudadas.

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