Descobertos lagos de lava em lua infernal de Júpiter

por Lucas
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Io, lua de Júpiter, é reconhecida como o corpo mais vulcanicamente ativo do Sistema Solar. Com aproximadamente 150 dos 400 vulcões ativos em erupção a qualquer momento, a paisagem de Io é uma cena constante de emissões de lava e gás. Descobertas recentes da sonda Juno da NASA, equipada com o Jovian Infrared Auroral Mapper (JIRAM), forneceram informações significativas sobre a atividade vulcânica extrema da lua.

As imagens infravermelhas de alta resolução do JIRAM, tiradas durante os sobrevoos da Juno, revelam que a superfície de Io é predominantemente coberta por lagos de lava situados em formações semelhantes a caldeiras. O astrofísico Alessandro Mura, do Instituto Nacional de Astrofísica da Itália, observa que, nas regiões onde os dados são mais completos, cerca de 3% da superfície de Io está coberta por esses lagos de lava.

O intenso vulcanismo de Io resulta de uma complexa interação gravitacional envolvendo Júpiter e suas outras grandes luas, Calisto, Europa e Ganimedes. A órbita elíptica de Io em torno de Júpiter causa variações nas forças gravitacionais, gerando um estresse interno significativo e calor. Esse processo, conhecido como aquecimento de maré, leva à contínua atividade vulcânica observada em Io.

Observações infravermelhas de Chors Patera, um lago de lava cujo centro os pesquisadores acreditam estar coberto por uma crosta, com um anel de lava nas bordas. (NASA/JPL-Caltech/SwRI/ASI/INAF/JIRAM/MSSS)

Observações infravermelhas de Chors Patera, um lago de lava cujo centro os pesquisadores acreditam estar coberto por uma crosta, com um anel de lava nas bordas. (NASA/JPL-Caltech/SwRI/ASI/INAF/JIRAM/MSSS)

A missão da Juno inclui sobrevoos próximos às luas de Júpiter, permitindo à sonda capturar dados detalhados sobre a paisagem vulcânica de Io. Essas observações mostraram erupções vulcânicas em tempo real e lagos de lava na superfície de Io. Cientistas, usando os dados infravermelhos do JIRAM, conseguiram discernir assinaturas térmicas, identificando a presença de lagos de lava com lava líquida exposta ao longo das bordas, uma crosta endurecida no centro e altas paredes ao redor das formações semelhantes a caldeiras onde a lava se acumula.

Os dados revelam que a forma dominante de vulcanismo em Io envolve enormes lagos de lava onde o magma alterna entre subir e descer. Esse movimento cíclico faz com que a crosta de lava se quebre contra as paredes da caldeira, formando anéis de lava típicos. Essas paredes, potencialmente com centenas de metros de altura, impedem que o magma transborde e se mova pela superfície.

Os achados sugerem que a lava entra na caldeira a partir de um reservatório de magma subterrâneo e drena de volta de maneira semelhante. Isso faz com que a crosta central se mova, quebrando as bordas e formando um anel de lava. Outra possibilidade é que as bordas da crosta afundem sob a lava devido ao seu peso, formando também uma estrutura de anel.

O investigador principal da Juno, Scott Bolton, do Southwest Research Institute nos EUA, destaca a importância dessas observações. Os dados não apenas fornecem uma compreensão mais profunda dos processos vulcânicos de Io, mas também aumentam o conhecimento sobre os polos norte e sul da lua, áreas previamente inexploradas. As capacidades do JIRAM estão se mostrando inestimáveis no estudo do ambiente vulcânico único e extremo de Io.

Essas descobertas sublinham a natureza dinâmica e ativa de Io, oferecendo uma imagem mais clara de como os processos vulcânicos operam nesta lua torturada. O monitoramento contínuo e o mapeamento pela Juno devem gerar mais insights valiosos sobre o funcionamento intrincado da atividade vulcânica de Io, contribuindo significativamente para a compreensão mais ampla dos fenômenos vulcânicos em nosso Sistema Solar.

Os resultados da pesquisa, detalhando essas descobertas, foram publicados na revista científica Nature Communications.

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