Dispositivo destinado a alimentar os astronautas em Marte pode primeiro estrear na África

A mesma tecnologia desenvolvida pela Universidade de Purdue, que pode um dia alimentar os astronautas em Marte, está sendo adaptada para melhorar a produção de mingau instantâneo e outros produtos prontos para uso em vários países africanos.
A NASA solicitou aos pesquisadores da Universidade de Purdue que desenvolvam uma versão em escala reduzida de uma extrusora que poderia ser usada para processar vários grãos, incluindo soja, durante uma missão em Marte. Muitos cereais e salgadinhos, bem como massas e alimentos para animais de estimação são feitos por extrusão.
O dispositivo de Purdue usa o atrito para aquecer e cozinhar a soja, e depois separa o óleo da soja, criando uma substância semelhante a uma corda que pode ser seca para fazer farinha ou combinada com outros produtos para fazer massas e salgadinhos. O óleo de soja pode ser usado para molhos, para saladas ou para outras necessidades culinárias.
“A NASA queria uma maneira de processar alimentos em Marte porque é muito caro enviar comida para lá, algo como US $ 200 mil por quilo”, disse Martin Okos, professor de engenharia agrícola e biológica e um dos líderes do projeto. “O maior desafio que enfrentamos foi a redução de tamanho, mas desenvolvemos uma extrusora que produz cerca de 60 libras por hora. A NASA precisa de uma extrusora que seja 100 vezes menor, porém mais pesquisas são necessárias para atingir esse objetivo.
Antes da extrusora fazer sua estreia no planeta vermelho, no entanto, ela está sendo usada para melhorar a capacidade de produção de alimentos no Níger, Senegal e Quênia. Depois de trabalhar no protótipo da NASA, Okos e o aluno de pós-graduação Amudhan Ponrajan modificaram a extrusora para trabalhar com outros tipos de grãos, incluindo milho, arroz, trigo, sorgo, grão-de-bico e lentilhas, que são amplamente cultivados em países em desenvolvimento.

Esses grãos podem ser moídos, misturados com água e empurrados através da extrusora, que usa um parafuso para forçar o produto através de um canal onde o atrito aquece e cozinha o grão. O produto fica semelhante a uma corda e pode ser seco e moído em farinha, e quando misturado com água, resulta em um mingau instantâneo.

Muitos mingaus tradicionais africanos feitos a partir desses grãos podem ser trabalhosos para fazer. Nas áreas urbanas, os consumidores estão procurando alternativas mais convenientes, e os únicos no mercado são importados e caros. Os produtos podem ser secos e embalados como versões de “apenas adicionar água” de refeições tradicionais.

“Os processadores têm uma grande demanda por esses produtos, mas não conseguem atendê-la”, disse Moustapha Moussa, um estudante de doutorado em ciência da alimentação da Purdue, que é um dos líderes do esforço para introduzir essa tecnologia nos mercados africanos. “Com este equipamento, pensamos poder aumentar significativamente essa produção, o produto estará disponível para os consumidores que precisam dele e para os produtores que precisam de mais eficiência para atender a demanda”.

Nas áreas urbanas da África Ocidental, os esforços intensivos em mão de obra para fabricar produtos como cuscuz poderiam ser drasticamente reduzidos. Dez pessoas no Níger podem levar um dia inteiro para fazer 30 quilos de cuscuz usando os métodos atuais. Com a extrusora, a mesma quantidade de pessoas poderiam fazer 300 quilos em um dia.

A extrusora modificada para África foi concebida para ser relativamente barata. Extrusoras em larga escala em instalações de produção dos EUA hoje custam até US $ 200.000 e podem processar centenas de quilogramas por hora. A extrusora modificada por Purdue pode produzir 35 quilos por hora, mas custa apenas US $ 20.000.

Além das reduções de custo, a extrusora teve que ser modificada para trabalhar com vários grãos cultivados por agricultores africanos. A velocidade e o tamanho dos componentes do parafuso no dispositivo determinam quanto calor é criado através do atrito. Soja é rica em teor de óleo, então ela precisa de mais atrito para ser cozida. Painço, sorgo e milho têm pouco óleo, assim a mesma quantidade de atrito queimaria os grãos.

“Você quer ter certeza de que está cozinhando o produto, mas ao mesmo tempo você quer ter certeza de que não está queimando o produto”, disse Ponrajan. “Há formulações agora para os grãos cultivados na Etiópia, Gana e Paquistão.”

Moussa, Ponrajan e Bruce R. Hamaker, ilustre professor de ciência alimentar da Purdue, estão trabalhando com empresários de vários países africanos, incluindo Senegal, Níger e Quênia, para ensinar-lhes como utilizar o dispositivo e obter financiamento para a compra. Eles também estão testando o mercado, que até agora indica que os consumidores estão dispostos a aceitar os mingaus e outros produtos que vêm da extrusora. Eles também podem estar dispostos a pagar mais por eles quando comparados aos mingaus tradicionais, embora os produtos extrudados custem menos do que produtos instantâneos importados.

É necessária mais pesquisa de mercado e os pesquisadores estão trabalhando para identificar formulações que permitam que a extrusora seja usada com mais grãos. O dispositivo destinado a alimentar os astronautas em viagens de vários anos para Marte pode um dia se lançar no espaço, mas seu impacto provavelmente será sentido na Terra muito mais cedo.

“O objetivo geral é melhorar os mercados para os agricultores locais que cultivam grãos tradicionais e atender às demandas dos consumidores”, disse Hamaker. “Isso tem o potencial de melhorar a vida dos empresários e expandir o mercado de cereais saudáveis.”

 

Originalmente publicado em Phys

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