Espécies de corvos se separaram e se fundiram novamente, aponta estudo

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A maioria das pessoas de ascendência eurasiana têm algum DNA de neandertais, nossos parentes próximos. Alguns Homo sapiens coexistiram com neandertais ou outras espécies, que também embaralharam seus genes entre os nossos. O conceito de espécie pode sugerir grupos facilmente classificados, mas a natureza é confusa. Espécies podem se misturar, reproduzir ou destruir umas às outras.

Nós não estamos sozinhos nesse barco, basta olharmos para os corvos. O corvo comum, Corvus corax, fundiu-se com uma linhagem separada de corvos, como publicado em um estudo encontrado na Nature Communications.

“O fantasma do passado intercruzado está presente nos genomas de humanos e corvos”, disse Rosemary Grant, bióloga da Universidade de Princeton que acompanha a evolução dos tentilhões das Ilhas Galápagos desde 1973. Grant, que não estava envolvida com a pesquisa, disse que este trabalho contribui para um “número de exemplos na literatura de espécies que trocam genes, com consequências importantes e não triviais”.

Corvus corax vive em todo o hemisfério norte em uma região que passa pela América do Norte, Europa, África e Ásia. Kevin Omland, biólogo evolucionário da Universidade de Maryland, estuda as aves desde o final dos anos 90. Havia uma estranheza nas aves na Califórnia, Omland e seus colegas descobriram no início de sua investigação.

Corvos comuns na Califórnia parecem com outros corvos. Mas suas mitocôndrias contêm uma confusão genética. As mitocôndrias, minúsculas organelas dentro das células animais, carregam seus próprios conjuntos de DNA. Animais herdam DNA mitocondrial dos seus pais. O DNA mitocondrial em corvos revelou uma “profunda divergência genética entre duas linhagens diferentes”, disse Omland.

Em algum momento, sugeriu a descoberta, os corvos californianos vieram de pais que eram diferentes do resto dos corvos comuns do mundo.

O novo estudo mostra uma imagem mais clara da história evolutiva do corvo, graças à adição de centenas de amostras de aves e ferramentas mais sofisticadas. Em uma análise conduzida por Anna Kearns, agora pesquisadora do Smithsonian Conservation Biology Institute, os cientistas vasculharam o DNA de 441 corvos comuns. Os pesquisadores usaram DNA do núcleo das células, material genético herdado do pai e da mãe. Ao calcular as taxas de mutação no DNA nuclear e mitocondrial, os cientistas poderiam voltar no tempo.

Cerca de 1,5 milhões de anos atrás, os pássaros do que hoje é a Califórnia se separaram do resto dos corvos como um afluente que se desvia de um grande rio. Seu isolamento contínuo permitiu que eles evoluíssem para uma espécie diferente. Muito mais tarde, algo em torno de 440.000 a 140.000 anos atrás, corvos comuns fizeram contato com essa espécie de corvo separada novamente. “Este é definitivamente um antigo evento de reversão de especiação”, disse Kearns. As duas espécies se fundiram, a maior engoliu a menor. Era como se a terra entre o rio e o afluente erodisse e, mais uma vez, fluísse como um corpo único.

Os pesquisadores compararam esses genes comuns aos de uma espécie de corvo com a qual não acasala, o corvo Chihuahuan, que vive no México. Os ancestrais do corvo Chihuahuan também se separaram do Corvus corax há cerca de 1,5 milhão de anos. Mas os corvos Chihuahuan ainda existem. Os corvos da Califórnia desapareceram depois de se reunirem com os corvos comuns.

“Não há lugar no planeta onde você possa encontrar corvos puros da Califórnia”, disse Omland. Os corvos comuns “inundaram” essa espécie.

Pesquisas anteriores mostraram que duas espécies poderiam se fundir dentro de uma região geográfica estreita. Ursos polares e ursos-pardos podem se reproduzir para produzir híbridos. Acredita-se que tipos separados de peixes pertencentes à família dos mariscos se fundem, disse Omland, mas suas fusões podem ocorrer em um único riacho ou lago. As centenas de amostras de aves no estudo representam os mundos antigo e novo. “Isso é uma coisa que diferencia nosso estudo dos anteriores: a escala”, disse Omland.

É notável que a reversão tenha ocorrido após uma separação de um milhão de anos, disse Alan Brelsford, geneticista da Universidade da Califórnia em Riverside, que não esteve envolvido nessa pesquisa. “O que é interessante sobre os corvos é que eles foram separados por um longo tempo e ainda conseguiram se fundir”, disse ele. Brelsford ficou impressionado com o nível de detalhamento da pesquisa: só as mitocôndrias poderiam contar uma história não representativa, mas a combinação de DNA nuclear e DNA mitocondrial foi convincente, disse ele.

Não está claro como os pássaros poderiam se reunir depois de ficarem separados por tanto tempo. Existem três principais barreiras à fusão de espécies: escolha de parceiros, diferenças ecológicas e incompatibilidades bioquímicas, disse Brelsford.

Uma era do gelo, algumas das quais ocorreram dentro do prazo de 440.000 a 140.000 anos do primeiro contato, podem fazer com que algumas dessas barreiras desmoronem. Talvez uma geleira tenha isolado uma bolsa de corvos comuns com as outras espécies na Califórnia. Sozinhos entre parentes distantes, os corvos comuns possivelmente se misturavam à medida que seus instintos de acasalamento entravam em cena. “Você não tem mais com quem procriar, então você vai se reproduzir com um corvo que se parece com você”, disse Kearns.

“Os autores argumentam de forma convincente que os intervalos das populações de corvos previamente separadas mudaram como resultado de uma mudança natural no clima”, disse Grant. “Isso os uniu e os cruzamentos aconteceram”.

A pressão humana não fez com que as espécies de corvos se juntassem, disse Kearns, ao contrário das recentes fusões de espécies observadas. A fusão provavelmente começou antes que os humanos viessem para a América do Norte. Mas é possível que nós tenhamos alterado mais tarde as gerações de corvos. Kearns está caçando isso no genoma do corvo, extraindo material genético de aves em coleções de museus que datam da década de 1880. “Poderemos ver qual foi o impacto da urbanização, se houver, na fusão” dessas aves, disse ela. Material genético do corvo antigo continua a se espalhar conforme os pássaros entram e saem da costa oeste americana.

Traduzido e adaptado de The Washington Post.

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