Implementação do telescópio mais potente do mundo foi atrasada para 2020

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Uma vez implantado, o Telescópio Espacial James Webb (JWST) será o mais poderoso e tecnicamente complexo telescópio espacial já implantado. Usando seu poderoso conjunto de instrumentos otimizados para infravermelho, este telescópio será capaz de estudar as primeiras estrelas e galáxias do Universo, planetas extra-solares ao redor de estrelas próximas e os planetas, luas e asteroides do nosso Sistema Solar.

Infelizmente, devido à sua complexidade e à necessidade de mais testes, o lançamento do JWST foi sujeito a vários atrasos. Por conta disso, a NASA anunciou que o lançamento do JWST foi adiado novamente. De acordo com um comunicado divulgado pela agência, a janela de lançamento do JWST é agora por volta de maio de 2020.

A decisão foi tomada após uma avaliação independente pelo Standing Review Board (SRB) do projeto das tarefas restantes, todas elas fazendo parte do estágio final de integração e testes antes do lançamento do JWST. Essas tarefas consistem em integrar a ótica combinada e os instrumentos científicos no elemento espacial, depois testá-los para garantir que eles sejam implantados adequadamente e funcionem quando estiverem no espaço.

Esta avaliação veio junto de um relatório emitido pelo Government Accountability Office (GAO) em fevereiro, que expressou preocupação com mais atrasos e excesso de custos. Essas preocupações se basearam no fato de estarem tipicamente na fase final, quando os problemas são encontrados e os cronogramas revisados, e que apenas 1,5 meses de cronograma reservado permaneceram (na época) até o final da janela de lançamento do telescópio – que estava programado para 2019.

A NASA também anunciou que está estabelecendo um Independent Review Board (IRB) externo, presidido por Thomas Young – um veterano altamente respeitado da NASA que tem uma longa história de presidir comitês consultivos e analisar questões organizacionais e técnicas. Os resultados do IRB, juntamente com os dados do SRB, serão considerados pela NASA para definir uma data de lançamento mais específica, e serão apresentados ao Congresso no meio do ano.

Enquanto isso, a NASA e a Agência Espacial Européia (ESA) estabelecerão uma nova data de para o lançamento do foguete Ariane 5, que levará o JWST para o espaço. Uma vez definida a data de lançamento, a NASA também fornecerá uma estimativa de custo que poderá exceder o limite de US $ 8 bilhões estabelecido pelo Congresso em 2011. Isso também está de acordo com o relatório do GAO, que previa custos excedentes.

Para aqueles que acompanham o desenvolvimento do JWST, esta notícia não deve ser surpresa. Devido à sua complexidade e necessidade de testes extensivos, o lançamento do JWST foi adiado várias vezes nos últimos anos. Além disso, a fase final consiste em alguns dos trabalhos mais desafiadores, onde o telescópio de 6,5 metros e o elemento de carga útil da ciência estão sendo unidos ao elemento da espaçonave para completar o observatório.

Além disso, a equipe de cientistas precisa garantir que o observatório possa ser dobrado para caber dentro do foguete Ariane 5. Eles também precisam garantir que ele se desdobre novamente quando chegar ao espaço. Além disso, há também os desafios técnicos de construir um observatório complexo que foi criado aqui na Terra, mas projetado para operar no espaço.

Tudo isso não é apenas tecnicamente desafiador, mas é a primeira vez que qualquer telescópio espacial teve que realizá-lo. O JWST já completou uma ampla gama de testes para garantir que atingirá sua órbita a cerca de 1,6 milhão de km da Terra. E, embora os atrasos possam ser desencorajadores, eles também aumentam a probabilidade de sucesso da missão.

O próximo passo nos testes levará vários meses e consistirá no elemento da espaçonave que está passando por testes para simular os ambientes vibracionais, acústicos e térmicos que ele irá experimentar durante o seu lançamento e operações. Uma vez concluídos, os engenheiros de projeto irão integrar e testar o observatório totalmente montado e verificar se todos os seus componentes funcionam adequadamente juntos.

Este telescópio ambicioso finalmente estará pronto para levar ao espaço e começar a coletar informações. Ao fazer isso, cientistas de todo o mundo esperam lançar uma nova luz sobre algumas das questões mais fundamentais da ciência – ou seja, como o Universo evoluiu, se existe vida em nosso Sistema Solar além da Terra e se existem outras civilizações lá fora?

Em resumo, a NASA continua comprometida em implantar o Telescópio Espacial James Webb. Assim, mesmo que as respostas a essas perguntas sejam um pouco atrasadas, elas ainda estão chegando.

Leitura adicional: NASA.

Traduzido e adaptado de Universe Today.

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