Japão encontrou um depósito “semi infinito” de minerais raros

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Pesquisadores descobriram um depósito de minerais de terras raras na costa do Japão que poderia abastecer o mundo durante séculos, segundo um novo estudo.

estudo, publicado na revista Nature, diz que o depósito contém 16 milhões de toneladas de metais valiosos.

Minerais de terras raras são usados ​​em tudo, desde baterias de smartphones a veículos elétricos. Por definição, esses minerais contêm um ou mais de 17 elementos metálicos de terras raras (para aqueles que não estão familiarizados com a tabela periódica, eles estão na segunda linha a partir da parte inferior).

Esses elementos são realmente abundantes nas camadas da crosta terrestre, mas são geralmente dispersos. Por causa disso, é raro encontrar uma quantidade substancial dos elementos agrupados como minerais extraíveis, de acordo com o USGS. Atualmente, existem apenas algumas áreas economicamente viáveis ​​onde eles podem ser extraídos e geralmente são caros de extrair.

A China controla rigidamente grande parte do suprimento mundial desses minerais há décadas. Isso forçou o Japão – um grande fabricante de eletrônicos – a confiar nos preços ditados pelo vizinho.

O recém-descoberto depósito é suficiente para “fornecer esses metais em uma base semi infinita para o mundo”, escreveram os autores do estudo. Há ítrio suficiente para atender a demanda global por 780 anos, disprósio por 730 anos, európio por 620 anos e térbio por 420 anos.

O depósito fica na Ilha Minamitori, a sudeste de Tóquio. Está dentro da zona econômica exclusiva do Japão, de modo que a nação insular tem os direitos exclusivos sobre os recursos ali.

“Este é um divisor de águas para o Japão”, disse Jack Lifton, diretor fundador de uma empresa de pesquisa de mercado chamada Technology Metals Research. “A corrida para desenvolver esses recursos está bem encaminhada.”

O Japão começou a buscar seus próprios depósitos minerais de terras raras depois que a China reteve os embarques das substâncias em meio a uma disputa por ilhas que ambos os países reivindicam como suas.

Anteriormente, a China reduziu suas cotas de exportação de minerais de terras raras em 2010, elevando os preços em até 10%. A China foi forçada a começar a exportar mais minerais novamente depois que a disputa foi iniciada na Organização Mundial do Comércio.

Minerais de terras raras podem ser formados por atividade vulcânica, mas muitos dos minerais em nosso planeta foram formados inicialmente por explosões de supernovas antes da existência da Terra. Quando a Terra foi formada, os minerais foram incorporados nas partes mais profundas do manto do planeta, uma camada de rocha abaixo da crosta.

Como a atividade tectônica moveu porções do manto ao redor, os minerais de terras raras encontraram seu caminho mais próximo da superfície. O processo de intemperismo – em que rochas se decompõem em sedimentos ao longo de milhões de anos – espalham esses minerais por todo o planeta.

A única coisa que impede o Japão de usar seu recém-descoberto depósito para dominar o mercado global de minerais de terras raras é o desafio envolvido em extraí-los. O processo é caro, então mais pesquisas precisam ser feitas para determinar os métodos mais baratos, disse Yutaro Takaya, principal autor do estudo.

Minerais de terras-raras provavelmente continuarão a ser a espinha dorsal de alguns dos setores que mais crescem na economia global de tecnologia. O Japão agora tem a oportunidade de controlar uma grande fatia da oferta global, forçando os países que fabricam produtos eletrônicos, como a China e os EUA, a comprar os minerais nos termos do Japão.

Traduzido e adaptado de Business Insider.

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