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Morte por asteroide: as maneiras mais prováveis de morrer em uma colisão com uma rocha espacial

De acordo com um novo estudo, durante uma chuva de asteroides, o mais provável é que você seria atingido por fortes ventos que o jogariam contra algo sólido ou por ondas de choque que romperiam seus órgãos internos.

“Este é o primeiro estudo que analisa todos os sete efeitos de impacto gerados por asteroides perigosos e estimativas que são, em termos de perda humana, mais graves”, disse o autor principal, Clemens Rumpf, assistente de pesquisa sênior na Universidade de Southampton, no Reino Unido.

Rumpf e seus colegas simularam 50.000 ataques de asteroides ao redor do globo usando modelos de computador. Esses impactos artificiais envolveram rochas espaciais de 15 a 400 metros de largura – a faixa de tamanho que atinge a Terra com mais freqüência, disseram os cientistas.

Em seguida, a equipe estimou a porcentagem de mortes causadas por cada um dos sete efeitos que Rumpf referiu: ondas de choque, explosões de vento, calor, detritos voadores, crateras, abalos sísmicos e tsunamis.

As ondas de vento e choque seriam as mais mortíferas, representando mais de 60% de todas as vidas perdidas. Embora esses dois efeitos ajam em conjunto, as explosões de vento seriam muito mais devastadoras do que as ondas de choque, descobriu o estudo. O calor crepitante de um impacto seria responsável por quase 30% das mortes e tsunamis seriam responsáveis por boa parte do resto.

Cada um dos outros três efeitos seria responsável por apenas uma pequena porção do número de mortos, de acordo com o estudo. Os detritos voadores teriam uma contribuição máxima de apenas 0,91%, por exemplo; Os valores para crateras e agitação sísmica seriam de 0,2% e 0,17%, respectivamente.

Rumpf e seus colegas também determinaram que os impactos de asteroides terrestres são cerca de 10 vezes mais mortais do que os terremotos oceânicos. Além disso, eles descobriram que as rochas espaciais têm de ter pelo menos 18 metros de largura para serem letais.

Esse limite foi calculado com base no tamanho do objeto que explodiu acima da cidade russa de Chelyabinsk em fevereiro de 2013, gerando uma onda de choque que quebrou incontáveis janelas. Os fragmentos de vidro voadores resultantes feriram mais de 1.000 pessoas, mas não mataram ninguém.

“Este relatório é um passo razoável para tentar entender e enfrentar os perigos gerados pelos asteroides e os impactos de cometas”, disse Jay Melosh, geofísico da Universidade de Purdue, que não estava envolvido no novo estudo, na mesma declaração.

Melosh acrescentou que os resultados “levam a apreciar o papel das explosões de ar em impactos de asteroides, como vimos em Chelyabinsk”.

Até agora, os astrônomos descobriram mais de 16.000 objetos perto da Terra. No entanto, esse número é apenas um pequeno pedaço do total, que pode ser de milhões.

Os cientistas acreditam ter encontrado cerca de 95% dos asteroides próximos que poderiam ameaçar a civilização humana se atingissem a Terra – gigantes com pelo menos 1 km de largura – e nenhum desses monstros representa uma ameaça para um futuro previsível.

Mas ainda há uma abundância de rochas perigosas esperando para serem descobertas. Em média, a Terra é atingida por um asteroide de pelo menos 60 metros de largura a cada 1.500 anos e por um de pelo menos 400 metros de largura a cada 100.000 anos, disse Rumpf.

“A probabilidade de um impacto [sério] de asteroides é realmente baixa”, disse Rumpf. “Mas as consequências podem ser inimagináveis.”

Pesquisadores de todo o mundo estão estudando maneiras de evitar colisões de asteroides e, assim, evitar essas conseqüências. A maioria das rochas espaciais que são detectadas com décadas de antecedência pode ser afastada da Terra usando “tratores de gravidade” e sondas de impacto cinético, dizem cientistas. (Os tratores de gravidade voariam ao lado de um asteroide potencialmente perigoso durante longos trechos, enquanto os impactores cinéticos bateriam na rocha espacial).

Mas uma bomba nuclear pode ser necessária para lidar com asteroides gigantes ou cometas que sejam descobertos apenas semanas ou meses antes de um potencial impacto.

O novo estudo foi publicado no mês passado na revista Geophysical Research Letters.

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