A NASA está testando um submarino para usar em Titã, a maior lua de Saturno

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Quando pensamos em onde a vida pode existir no nosso Sistema Solar, Marte geralmente é lembrado em primeiro lugar. As luas de outros planetas, em sua maior parte, mal conseguem um pequeno destaque.

E, ainda por cima, há uma lua na órbita de Saturno que é simplesmente repleta de mares e lagos. Titã é o único lugar em nosso sistema solar onde encontramos líquidos na superfície. Isso faz a NASA pensar que é um ótimo lugar para procurar a vida extraterrestre.

Embora isso possa parecer promissor, alguns elementos presentes em Titã não são exatamente propícios para que possamos ir lá e encontrar a vida. Os rios e lagos na superfície de Titã, por exemplo, também carregam uma mistura letal de metano e etano – não exatamente algo em que queremos mergulhar a cabeça.

Pelo menos não queremos mergulhar sem o equipamento certo. A NASA pode estar assumindo a tarefa de explorar o satélite natural de Saturno. A agência está considerando enviar uma nave para Titã em 2025, e precisa de um submarino para mergulhar em seus mares nocivos.

Pesquisadores da Universidade Estadual de Washington estão ajudando a NASA a navegar em águas muito inexploráveis. A equipe anunciou que simulará os mares de hidrocarbonetos de Titã em uma câmara de teste aqui na Terra. Dentro da câmara super gelada, haverá chuva e neve de metano-etano, que os pesquisadores observarão através de uma pequena câmera. Esperamos que essa filmagem lhes dê informações suficientes para completar sua outra tarefa: engenharia de um submarino autônomo que poderia percorrer a superfície líquida da lua.

Mas, como você pode ter notado até agora, o desenvolvimento de um submarino que pode suportar o ambiente severo de Titã não é uma tarefa pequena. Há uma série de obstáculos que os pesquisadores terão que superar para chegar lá primeiro.

Estes são alguns dos obstáculos mais desafiadores:

É frio. Muito, muito frio. Aquela água infundida com metano? Ela flui em algo ao redor de -179 ° C. Ao contrário da Terra, onde os rios são moldados por rocha e lava, a água de Titã é tão fria que ela mesmo altera a superfície da lua e pode encher lagos inteiros com gás natural líquido.

Mas há uma boa notícia: a equipe da Universidade Estadual de Washington (WSU) determinou que, devido a uma pequena quantidade de nitrogênio, os lagos congelam a temperaturas mais baixas do que as águas superficiais, -198 ° C (-324 ° F). “Isso é um grande problema”, disse Ian Richardson, da Escola de Engenharia Mecânica e de Materiais da WSU, em um comunicado de imprensa. “Isso significa que você não precisa se preocupar com os icebergs”.

O calor é um problema real. Para descobrir como o calor gerado afetaria os oceanos líquidos de Titã, a equipe da WSU colocou um aquecedor de duas polegadas na sua câmara de teste simulando os mares de Titã. Se ficar muito quente, se formam bolhas de nitrogênio, o que estragaria as trajetórias do submarino em Titã e poderia flutuar ou afundar. Então, os cientistas terão que desenvolver um sistema que reage rápido o suficiente para que o submarino permaneça estável.

A equipe tem muitos desafios à frente. Comunicar-se com o submarino seria quase impossível se fosse submerso. Programar uma viagem a Titã sem se perder, sem queimar na atmosfera de Titã à medida que a nave espacial desce e sem destruir completamente o submarino seria uma façanha enorme. Precisamos de tudo isso para uma missão hipotética.

Traduzido e adaptado de Futurism.

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