Artigos científicos, notícias e muito mais.

NASA viabiliza exploração de asteroide avaliado em 10 quintilhões de dólares

Pode ter atrasado sua missão tripulada para Marte, mas a NASA viabilizou rapidamente uma jornada planejada para 16 Psyche – um asteroide feito quase inteiramente de níquel e ferro.

Estimado em 10 quintilhões de dólares apenas em ferro, se pudéssemos de alguma forma extrair os minerais de Psyche e trazê-los de volta à Terra, colapsaríamos nossa economia global, comparativamente insignificante, de US$ 78 trilhões. Felizmente, para a estabilidade econômica do nosso planeta, a NASA planeja apenas observar, e não extrair.

“É um objeto tão estranho”, disse Lindy Elkins-Tanton, cientista principal da missão da NASA e diretor da Escola de Planejamento e Exploração Espacial da Universidade Estadual do Arizona, ao Global News Canada, em janeiro. “Mesmo que pudéssemos pegar uma grande peça de metal e arrastá-la de volta aqui… o que você faria?” Ela acrescenta. “Você poderia ocultá-lo e controlar o recurso global – tipo os diamantes que são controlados corporativamente – e proteger seu mercado? E se você decidisse que você iria trazê-lo de volta e acabaria por resolver com o metal grande parte dos problemas de recursos da humanidade para sempre? Esta é uma especulação selvagem, obviamente”.

O 16 Psyche é um dos maiores asteroides que foram descobertos no cinturão de asteroides (um disco empoeirado localizado entre as órbitas de Marte e Júpiter) até agora.

Medindo 240 km de diâmetro, não é tão grande quanto alguns dos outros asteroides conhecidos no cinturão – o maior, Ceres, tem um diâmetro de 945 km -, mas a reivindicação de 16 Psyche é que, de longe, é o maior corpo de ferro exposto no cinturão de asteroides.

Se a NASA tiver sucesso em sua missão, Psyche dará aos humanos a primeira chance de explorar um mundo feito de ferro – não rochas ou gelo. A agência espacial anunciou originalmente que iria lançar a sua missão de descoberta de Psyche 16 em 2023, mas acabou de transferir isso para o verão de 2022.

Mas a melhor parte é que a sonda Psyche da NASA deverá chegar ao asteroide metálico quatro anos antes do planejado inicialmente, graças à descoberta de uma trajetória mais eficiente, que levará a sonda ao seu destino até 2026.

“Nós desafiamos a equipe de design da missão a explorar se uma data de lançamento anterior poderia fornecer uma trajetória mais eficiente até o asteroide, e eles passaram por um grande processo”, diz Jim Green, diretor da Divisão de Ciência Planetária da sede da NASA em Washington. “Isso nos permitirá cumprir nossos objetivos científicos mais cedo e a um custo reduzido”.

É obviamente uma longa espera, mas valerá a pena, porque estamos falando de um objeto inteiramente único no Sistema Solar – um núcleo de ferro quase nu.

Embora não esteja claro como 16 Psyche acabou sem revestimentos rochosos ou de gelo, os cientistas suspeitam que uma ou mais colisões maciças tiraram a sua crosta e manto de silicato, deixando com apenas 10% de rocha de silicato na sua superfície hoje.

A próxima pergunta é como o núcleo fundido na crosta de silicato agora obliterada acabou se solidificando.

“Esta missão seria uma viagem no tempo para um dos primeiros períodos de acúmulo planetário, quando os primeiros corpos não só se diferenciavam, mas estavam sendo pulverizados, triturados e acometidos por colisões”, explicou Elkins-Tanton e sua equipe em uma conferência em 2014. “É também uma exploração dos interiores de planetas terrestres e satélites hoje: não podemos visitar um núcleo metálico de outra maneira”.

 

Originalmente publicado em Science Alert.

Comentários
Carregando...