O que acontece quando alguém fica exposto ao plutônio?

Trabalhadores de um sítio de resíduos nucleares no estado de Washington foram recentemente comandados a ficar agachados e não sair do lugar após o colapso de um dos túneis da central nuclear, segundo informaram fontes de notícias no dia 9 de maio.

Os trabalhadores da central nuclear de Hanford foram ordenados a evacuar ou encontrar abrigo e não sair do lugar, e a evitar comer ou beber qualquer coisa depois que o túnel entrou em colapso, de acordo com Yakima Herald. O Departamento de Energia dos EUA ativou um Centro de Operações de Emergência para lidar com o desastre.

O túnel fazia parte da instalação de extração de plutônio e urânio (PUREX), que guardava uma grande quantidade de resíduos radioativos, incluindo vagões usados para transportar hastes de combustível nuclear gastas, informou a agência de notícias AFP. Pelo menos alguns dos resíduos radioativos na instalação Hanford contém plutônio e urânio radioativos, embora muitos dos resíduos também sejam radioativos, compostos por uma mistura de substâncias radioativas. No momento, as autoridades ainda não revelaram se as substâncias radioativas foram liberadas ou se as pessoas foram expostas a qualquer desses contaminantes.

Mas se as pessoas fossem realmente expostas aos resíduos radioativos contendo plutônio e urânio, quais riscos de saúde enfrentariam? E como as pessoas poderiam minimizar o risco de exposição?

Plutônio e urânio radioativos

Todo o material radioativo, ao decair, pode causar danos. Isótopos radioativos instáveis, ou versões de um elemento com diferentes pesos moleculares, ao decair para versões ligeiramente mais estáveis, liberam energia. Essa energia extra pode matar células diretamente ou danificar o DNA de uma célula, estimulando mutações que podem eventualmente levar ao câncer.

O plutônio, uma das substâncias radioativas que podem estar presentes em Hanford, tem uma vida média de 24.000 anos, o que significa que este é o tempo necessário para que metade do material decaia em substâncias mais estáveis. Ou seja, com esta vida média, ele permanece no ambiente e no corpo por um longo tempo.

A exposição ao plutônio pode ser mortal para criaturas vivas. Um estudo de 2011 na revista Nature Chemical Biology descobriu células de glândulas adrenais de ratos que transportavam plutônio para dentro de células; o plutônio entrou nas células do corpo, em grande parte por ser capaz de substituir o ferro nos receptores. Esse estudo descobriu que o plutônio também se aloja preferencialmente no fígado e nas células sanguíneas, filtrando a radiação alfa (dois prótons e nêutrons ligados). Quando inalado, o plutônio também pode causar câncer de pulmão.

No entanto, o corpo humano ainda prefere ligeiramente o ferro ao plutônio para realizar seus processos biológicos, o que poderia fornecer caminhos para tratar a exposição ao plutônio, pois essa preferência poderia ser usada para inundar os receptores, impedindo que o plutônio seja absorvido pelas células, observaram os autores do estudo.

Além disso, um estudo de 2005 na revista Current Medicinal Chemistry descobriu que há alguns tratamentos de curto prazo para a exposição ao plutônio. Estudos nos anos 1960 e 1970 identificaram agentes, como a dietilenotriaminopentacética, que podem ajudar o corpo a remover o plutônio mais rápido. Outros fármacos, como os usados ​​para tratar distúrbios de processamento de ferro, como beta-talassemia, ou medicamentos que tratam a osteoporose e fortalecem os ossos também podem ser úteis contra os efeitos da exposição ao plutônio, revelou o estudo.

O urânio, outro elemento radioativo que pode estar presente em concentrações perigosas no túnel PUREX, também pode ter efeitos nocivos sobre a saúde humana. Os isótopos de urânio têm meias vidas variando de 4,5 bilhões a 25 mil anos.

O maior risco para a saúde que as pessoas enfrentam após a exposição ao urânio é o dano renal, de acordo com o Centro de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA (CDC). Pessoas expostas ao urânio também podem sofrer problemas pulmonares, como tecido cicatricial (fibrose) ou enfisema (grandes sacos de ar nos pulmões). Em doses elevadas, o urânio pode causar a falha dos rins e pulmões, de acordo com o CDC. No entanto, estudos mostraram que pessoas que bebem água de poço com baixas doses de urânio não apresentam alterações marcantes na função renal.

Como o plutônio, o urânio também emite radiação alfa. O urânio pode também decair em radônio, que tem sido associado a um aumento no risco de câncer em vários estudos, particularmente em mineiros expostos a níveis mais altos da toxina.

Não está claro se existem outras substâncias radioativas na área da usina em Hanford, mas formas radioativas de iodo e césio também podem causar problemas como o câncer de tireoide.

Doença de radiação

Em geral, radiação de qualquer fonte aumenta o risco de câncer, e o risco de câncer aumenta com exposições mais elevadas. Doses extremamente altas de resíduos radioativos podem induzir uma condição conhecida como doença de radiação, na qual o trato gastrointestinal literalmente sangra e destrói seu revestimento. Durante o desastre nuclear de Chernobyl, 28 trabalhadores de emergência morreram pelo envenenamento por radiação nos três meses após o desastre e as taxas de câncer nas populações próximas aumentaram 4 a 10 anos após o desastre.

Felizmente, as exposições em desastres nucleares mais recentes, como o acidente nuclear na planta de Fukushima Daiichi, não tem sido suficientemente altas para alavancar as taxas de câncer. Por exemplo, um trabalhador japonês que foi exposto a 100 milisievert, ou mSv – uma medida de radiação –  pode enfrentar um risco de câncer elevado em meio por cento em toda a sua vida, Kathryn Higley, diretora do Departamento de Engenharia Nuclear e Radiação de Física de Saúde, contou anteriormente à Live Science. A maior parte das pessoas nos Estados Unidos recebe 3 mSv de radiação por ano de fontes naturais, como o sol.

Apesar de tudo, estudos têm encontrado taxas mais baixas de câncer em trabalhadores de usinas nucleares do que na população em geral, provavelmente pelo fato de que estes trabalhadores tendem a ser mais saudáveis do que as pessoas nas populações próximas, de acordo com um estudo de 2004 publicado na revista francesa Revue Epidemiological Sante Publique. O estudo observou que separar um risco ligeiramente elevado de câncer devido à exposição à radiação de um risco ligeiramente menor devido a hábitos mais saudáveis pode ser complicado.

Traduzido e adaptado de Live Science.

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