O risco de extinção para muitas espécies está subestimado, sugere um novo estudo

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Um novo estudo indica que o número de espécies vegetais e animais em risco de extinção pode ser consideravelmente maior do que se pensava anteriormente. Uma equipe de pesquisadores, no entanto, acredita ter uma fórmula que irá ajudar a pintar uma imagem mais precisa.

O estudo foi publicado na revista Biological Conservation.

Os mapas que descrevem os intervalos geográficos das espécies, usados ​​pela União Internacional para a Conservação da Natureza (IUCN) para determinar o status de ameaça, parecem superestimar sistematicamente o tamanho do habitat no qual as espécies podem prosperar, disseram Don Melnick, professor e pesquisador, e Thomas Hunt Morgan Professor de Biologia de Conservação no Departamento de Ecologia, Evolução e Biologia Ambiental (E3B) da Universidade de Columbia.

“Preocupados com esta questão, pretendemos determinar o quão longe esses mapas foram. Ao fazê-lo, descobrimos que há uma enorme quantidade de dados disponíveis gratuitamente ao redor do mundo, que podem ser empregados para obter uma melhor imagem de como muitas espécies estão realmente sob extrema ameaça. Esta imagem, por mais sombria que seja, é necessária se vamos planejar com precisão as medidas necessárias para conter essas ameaças, local e globalmente.”

Atualmente, a IUCN faz uso de avistamentos de espécies relatados por especialistas para traçar limites que refletem a área geográfica de uma determinada espécie. A partir desses mapas, a IUCN desenvolve sua Lista Vermelha, que atribui um status de ameaça às espécies selvagens: vulnerável, em perigo ou em risco crítico. Embora a precisão do risco de ameaça atribuído a uma espécie dependa muito desses mapas, Melnick e seus colegas acreditam que eles quase sempre superestimam a distribuição real de uma espécie, incorporando áreas de habitat inadequado. Esta superestimação do tamanho do intervalo, por sua vez, leva a uma superestimação significativa do tamanho da população e, portanto, uma subestimação do risco de extinção.

Em um esforço para determinar o quão exagerados poderiam ser os mapas de alcance da IUCN, a equipe analisou os mapas estabelecidos para 18 espécies endêmicas de aves com diferentes níveis de ameaça de extinção atribuídos pela IUCN que habitam a cadeia de montanhas ocidentais do Ghats no sudoeste da Índia.

O aluno de Melnick, Vijay Ramesh, e outros dois pesquisadores da Índia que estudam nos Estados Unidos, analisaram os dados da maior base de dados de ciências do mundo (eBird) e também coletaram dados livremente disponíveis e georreferenciados sobre o clima, a vegetação, e os atributos geofísicos dos Ghats ocidentais. A equipe usou então peritos locais para examinar esses dados e verificar sua exatidão. Ao reunir cientistas cuidadosamente para estudarem dados científicos sobre os avistamentos de cada espécie com os outros tipos de dados, eles foram capazes de construir um perfil de onde cada espécie está suscetível de ser encontrada – a que elevação, a que intervalo de temperatura, em que tipos de vegetação, etc. Isso lhes permitiu estimar novas faixas geográficas para cada espécie que eles acreditam serem muito mais precisas do que os mapas da IUCN.

As novas estimativas de alcance do estudo da Columbia revelaram que os mapas da IUCN para 17 das 18 espécies de aves continham grandes áreas de habitat inadequado e superestimavam amplamente os seus intervalos. Por extensão, os níveis de ameaça que são correlacionados ao tamanho da escala da espécie são subestimados provavelmente, disse Melnick, e o estudo sugere que o status de ameaça da IUCN para pelo menos 10 das 18 espécies deve ser elevado.

“Ficamos extremamente surpresos com o quanto as escalas da IUCN superestimavam o que consideramos ser os verdadeiros intervalos”, acrescentou. “Em um número de casos, os intervalos foram superestimados por uma ordem de grandeza. A drástica redução no tamanho da escala e do aumento da fragmentação do habitat que o nosso estudo indica leva-nos a inferir que há uma ameaça muito maior para essas aves endêmicas do que se imaginava.”

O estudo aponta para uma nova maneira de estimar os intervalos de espécies para fins de conservação, disse Melnick, acrescentando que o uso de dados disponíveis, digitalizados e georreferenciados, juntamente com dados biológicos e geofísicos e modelos sofisticados de estatística podem e devem ser aplicados a espécies vegetais e animais em todo o mundo para que a IUCN possa avaliar com maior precisão a ameaça às espécies em todo o mundo.

“Os critérios da IUCN para estabelecer níveis de ameaça para as espécies são excelentes, mas os dados a que esses critérios estão sendo aplicados precisam ser atualizados usando uma abordagem como a que desenvolvemos para os Ghats Ocidentais”, disse Melnick. “Usando os dados de uma maneira cuidadosa, podemos mostrar que há uma necessidade urgente de começar a proteger as espécies que pensávamos que estavam florescendo, mas estão na verdade em perigo de correr em direção à extinção.”

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