Os cinco vulcões mais mortíferos do mundo e a razão de serem tão perigosos

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Uma erupção do Monte Etna recentemente pegou de surpresa alguns jornalistas da BBC que estavam filmando lá. A filmagem foi extraordinária e destacou os perigos que os vulcões representam para os seres humanos e para a sociedade.

Desde 1600, 278.880 pessoas foram mortas por atividade vulcânica, com muitas dessas mortes atribuídas a perigos secundários associados com a erupção principal. A fome matou 92.000 após a erupção de Tambora em 1815 na Indonésia, por exemplo, e um tsunami vulcânico matou 36.000 após a erupção de Krakatoa de 1883.

Desde a década de 1980, as mortes relacionadas com erupções vulcânicas têm sido bastante limitadas, mas isso não é inteiramente resultado de uma maior prevenção ou investimento na gestão de riscos – é uma questão de acaso.

Pesquisas mostram que a atividade vulcânica não mostrou diminuição desde a virada do século XXI – ela só não tem acontecido em torno de centros populacionais. De fato, ainda há vários vulcões em vias de explodir, que representam uma grande ameaça à vida e aos meios de subsistência.

Vesúvio

Conhecido por sua erupção de 79 A.C., que destruiu as cidades de Pompéia e Herculano, o Vesúvio ainda é um risco significativo, uma vez que ofusca a cidade de Nápoles e seus arredores, que são o lar de mais de 3 milhões de pessoas.

Este vulcão também é conhecido por uma forma particularmente intensa de erupção. As erupções plínicas (nome dado por causa de Plínio, o jovem que foi o primeiro a descrever o evento de 79 A.C.) são caracterizadas pela expulsão de uma vasta coluna de gás e cinzas que se estende para a estratosfera, muito mais alto do que os aviões comerciais voam.

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Nápoles, com o Vesúvio ao fundo.

Se tal erupção ocorresse hoje no Vesúvio, é provável que grande parte da população já teria sido evacuada, já que uma atividade precursora de terremotos provavelmente anunciaria sua aproximação iminente. Mas aqueles que permanecessem no local, inicialmente seriam atingidos por uma chuva de pedra-pomes grandes demais para serem mantidas no alto pela coluna de gás.

Então, quando o vulcão começasse a ficar sem energia, a própria coluna desmoronaria, fazendo com que partículas menores de rocha (de cinzas finas a pequenas rochas) caíssem do céu e voltassem para a Terra em alta velocidade. Asfixiantes nuvens de gás e rochas pulverizadas inundariam as encostas do vulcão, aniquilando qualquer coisa em seu caminho. Tais características de cinzas e de gás têm sido conhecidas por viajar dezenas de quilômetros e em velocidades terríveis, potencialmente transformando a Nápoles moderna em uma nova Pompéia.

Nyiragongo, República Democrática do Congo

Este vulcão centro-africano entrou em erupção várias vezes ao longo das últimas décadas e, embora as suas erupções não sejam particularmente explosivas, elas produzem uma forma de lava particularmente fungante – e perigosa. Uma vez derramada, esta lava pode rapidamente derrubar os flancos do vulcão e inundar áreas com pouco ou nenhum aviso.

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Lava do vulcão Nyiragongo.

Em 2002, o lago de lava no cume do vulcão foi quebrado, resultando em correntes de lava que se precipitaram para a cidade vizinha de Goma a 60 km/h, engolfando partes dela a uma profundidade de dois metros.

Felizmente, os avisos foram emitidos quando a atividade do vulcão tornou-o foco de intensa pesquisa – e mais de 300.000 pessoas foram evacuadas a tempo. Se tal acontecimento se repetir, temos de esperar que as autoridades estejam igualmente preparadas, mas esta é uma área politicamente instável e permanece seriamente vulnerável.

Popocatepetl, México

“Popo”, como os locais chamam, fica a apenas 70 km a sudoeste de uma das maiores cidades do mundo: Cidade do México, lar de 20 milhões de pessoas. Popo é regularmente ativo e sua atividade mais recente aconteceu em 2016, criando uma nuvem de cinzas a uma altitude de cinco quilômetros.

Nos últimos tempos, e de fato durante grande parte de sua história, os eventos eruptivos em Popo consistiram em nuvens de cinzas igualmente isoladas. Mas essas nuvens cobrem a montanha em um cobertor grosso de cinzas que, quando misturado com água, pode formar uma mistura densa de barro que tem o potencial de fluir por muitos quilômetros e a velocidades relativamente altas.

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Esses fenômenos, conhecidos como “lahars”, podem ser extremamente mortais, como no desastre de Nevado del Ruiz, em 1985, quando cerca de 26 mil pessoas foram mortas na cidade de Armero, na Colômbia, por um lahar com uma fonte vulcânica que estava a 60 km de distância.

A tragédia de Nevado del Ruiz foi o resultado direto da atividade vulcânica que derreteu gelo na cúpula do vulcão, mas um grande volume de chuva ou derretimento da neve poderia gerar um lahar similar em Popo. Isto poderia fluir vulcão abaixo para estabelecimentos próximos com pouco ou nenhum aviso.

Krakatoa, Indonésia

Chamado também de Krakatau, o nome Krakatoa causa medo na população da Indonésia; 36.000 pessoas foram mortas pelo tsunami provocado pela sua erupção de 1886, que liberou mais energia do que 13.000 bombas atômicas de Hiroshima. A erupção destruiu a ilha vulcânica completamente, mas dentro de 50 anos, uma nova ilha apareceu em seu lugar.

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Krakatoa em atividade no ano de 2011.

A nova ilha é chamada de Anak Krakatau (Filho de Krakatoa) e, desde a década de 1920, tem crescido em fases episódicas, atingindo hoje cerca de 300 metros de altura. Uma nova e significativa atividade começou em 2007, e desde então, outros episódios de atividade foram observados no vulcão, mais recentemente em março de 2017.

Ninguém sabe ao certo se o crescimento espectacular de Anak Krakatau significa que um dia pode se repetir a catástrofe que seu “pai” desencadeou, mas sua localização entre as duas ilhas mais populosas da Indonésia, Java e Sumatra, representa uma grave ameaça.

Changbaishan, China

Poucos ouviram falar deste vulcão em uma parte remota da Ásia – e sua última erupção foi em 1903. No entanto, sua história é um pouco assustadora. Por volta de 969 A.C., o vulcão produziu uma das maiores erupções dos últimos 10.000 anos, liberando três vezes mais material do que o Krakatoa em 1886.

Um dos perigos principais é a presença do lago maciço da cratera em seu pico (com um volume de aproximadamente nove quilômetros cúbicos). Se violado, este lago poderia gerar lahars que representariam uma ameaça significativa às 100.000 pessoas que vivem na vizinhança.

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Cratera do Changbaishan. Parece pacífica, mas…

No início dos anos 2000, os cientistas começaram a monitorar o vulcão até então sub-monitorado, e determinaram que sua atividade estava aumentando, que sua dormência de câmara de magma estava chegando ao fim e que poderia representar um perigo nas décadas seguintes.

Outro elemento complicador é o fato de que Changbaishan se estende à fronteira da China e Coréia do Norte. Dada essa localização geopolítica sensível, os efeitos de qualquer atividade vulcânica provavelmente seriam muito difíceis de gerenciar.

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