Por que as estrelas “piscam”?

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Você já deve ter notado em uma noite de céu limpo e bem estrelado, que quando olhamos para as estrelas, elas ficam piscando durante toda noite, sendo que em algumas noites elas podem “piscar” mais do que outras noites. Mas por que isso ocorre?

Este fenômeno se trata de uma ilusão de óptica. Os raios luminosos, que saem de uma fonte luminosa de pequena extensão angular para um observador, ao se deslocarem através da atmosfera, passam por regiões que tem índice de refração um pouco diferente do índice do entorno. São então desviados e podem não chegar até os olhos de um observador distante.

Como tais regiões mudam aleatoriamente devido a processos ocorridos no ar atmosférico (correntes de convecção, ventos, por exemplo), vai acontecer que a luz em um dado momento chega aos olhos do observador e em outros momentos não chega. Ou seja, a fonte parecerá estar piscando. Tal acontece com a luz proveniente das estrelas ou com a luz originada em lâmpadas de uma cidade vista de longe e que não encontra obstáculos pela frente que não seja o ar.

Para entender de forma mais simplificada, o Projeto Ciência e Astronomia fez um vídeo explicando de forma didática de o por que das estrelas “piscarem”, que no qual você pode ver o vídeo no player abaixo:

E por que os planetas aparecem como pontos fixos?

As luzes das cidades também não cintilam quando vistas de perto. Para cintilar o tamanho angular da fonte luminosa em relação ao observador deve ser muito pequeno. O tamanho angular dos planetas e satélites é bem maior do que o tamanho angular das estrelas pois estas estão a distâncias muitíssimo (!) grandes de nós. Portanto o fato de cintilar ou não cintilar não está relacionado com a natureza da fonte mas com o tamanho da fonte para nós.

Parte deste texto foi retirado do Centro de Referência para o Ensino de Física, escrito pelo Professor Fernando Lang da Silveira.

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