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Por que os humanos falam tantas línguas?

Originalmente publicado por Michael Gavin em The Conversation.

O telhado de palha reteve os raios do sol, mas não conseguiu manter o calor tropical à distância. À medida que todos no workshop de pesquisa saíam para uma pausa, pequenos grupos se separaram para reunir-se à sombra de coqueiros e desfrutar de uma brisa. Eu vagueei de grupo em grupo, juntando-me às discussões. Percebi que o idioma da conversa mudava de uma língua indígena para algo que eles sabiam que eu poderia entender. Fiquei impressionado com a facilidade com que os participantes da reunião mudaram entre as línguas, mas fiquei ainda mais atônito com o número de línguas indígenas diferentes.

Trinta pessoas se reuniram para o workshop nesta ilha do Pacífico Sul, e todos (exceto eu) vieram de uma ilha chamada Makelua, em Vanuatu. Eles viviam em 16 comunidades diferentes e falavam 16 línguas distintas.

Em muitos casos, você poderia ficar no limite de uma aldeia e ver os arredores da próxima comunidade. No entanto, os moradores de cada aldeia falavam línguas completamente diferentes. De acordo com o recente trabalho dos meus colegas no Instituto Max Planck para a Ciência da História Humana, esta ilha, com apenas 100 quilômetros de comprimento e 20 quilômetros de largura, abriga falantes de talvez 40 línguas indígenas diferentes. Por que tantas línguas?

Poderíamos fazer a mesma pergunta para todo o mundo. As pessoas não falam uma língua universal, nem mesmo um número pequeno. Em vez disso, hoje nossa espécie fala mais de 7.000 idiomas distintos.

E essas linguagens não são distribuídas aleatoriamente pelo planeta. Por exemplo, muito mais idiomas são encontrados em regiões tropicais do que nas zonas temperadas. A ilha tropical da Nova Guiné abriga mais de 900 línguas. A Rússia, 20 vezes maior, tem 105 línguas indígenas. Mesmo dentro dos trópicos, a diversidade linguística varia muito. Por exemplo, as 250 mil pessoas que vivem nas 80 ilhas de Vanuatu falam 110 idiomas diferentes, mas em Bangladesh, uma população 600 vezes maior fala apenas 41 línguas.

Por que os humanos falam tantas línguas? E por que eles são tão desigualmente espalhadas pelo planeta? Na verdade, temos poucas respostas claras a essas questões fundamentais sobre como a humanidade se comunica.

Algumas ideias, mas poucas evidências

A maioria das pessoas pode facilmente discutir as possíveis respostas para essas perguntas intrigantes. Eles levantam a hipótese de que a diversidade linguística deve ser por razões históricas, diferenças culturais, montanhas ou oceanos dividindo populações ou velhas disputas.

As perguntas também parecem ser fundamentais para muitas disciplinas acadêmicas – linguística, antropologia, geografia humana. Mas, a partir de 2010, quando nossa diversa equipe de pesquisadores de seis disciplinas diferentes e oito países diferentes começaram a rever o que era conhecido, ficamos chocados com que apenas uma dúzia de estudos anteriores haviam sido feitos, incluindo um que nós mesmos concluímos sobre a diversidade linguística na Pacífico.

Esses esforços anteriores examinaram o grau em que diferentes variáveis ambientais, sociais e geográficas se correlacionavam com o número de idiomas encontrados em um determinado local. Os resultados variaram muito de um estudo para outro, e não surgiram padrões claros. Os estudos também enfrentaram muitos desafios metodológicos, o maior dos quais centrado no velho fato estatístico de que a correlação não é igual a causalidade.

Queríamos conhecer os passos exatos que levaram a tantas línguas a se formar em certos lugares e tão poucas em outras. Mas o trabalho anterior forneceu poucas teorias robustas sobre os processos específicos envolvidos e os métodos utilizados não nos aproximaram da compreensão das causas dos padrões de diversidade de linguagem.

Por exemplo, estudos anteriores apontaram que, nas latitudes mais baixas, as línguas são frequentemente faladas em áreas menores do que em latitudes mais altas. Você pode encaixar mais idiomas em uma determinada área quanto mais perto você chegar ao equador. Mas este resultado não nos diz muito sobre os processos que criam a diversidade de idiomas. Só porque um grupo de pessoas cruza uma linha latitudinal imaginária no mapa não significa que eles se dividirão automaticamente em duas populações diferentes falando duas línguas diferentes. A latitude pode estar correlacionada com a diversidade da linguagem, mas certamente não a criou.

Um modelo simples pode prever a realidade?

Uma maneira melhor de identificar as causas de padrões específicos é simular os processos que pensamos que poderiam estar criando. Quanto mais os produtos do modelo são próximos da realidade que conhecemos, maiores são as chances de entendermos os processos reais no trabalho.

Dois membros do nosso grupo, os ecologistas Thiago Rangel e Robert Colwell, desenvolveram esta técnica de modelagem de simulação para seus estudos de padrões de diversidade de espécies. Mas ninguém jamais usou essa abordagem para estudar a diversidade das populações humanas.

Decidimos explorar o seu potencial construindo um modelo simples para testar o grau em que alguns processos básicos podem explicar padrões de diversidade de linguagem em apenas uma parte do globo: a Austrália.

Nossa colega Claire Bowern, linguista da Universidade de Yale, criou um mapa que mostra a diversidade das línguas aborígenes – um total de 406 – encontradas na Austrália antes do contato com os europeus. Havia muito mais línguas no norte e ao longo das costas, com relativamente poucas no interior. Queríamos ver como um modelo, com base em um conjunto simples de processos, poderia combinar esse padrão geográfico de diversidade de idiomas.

Nosso modelo de simulação fez apenas três pressupostos básicos. Primeiro, as populações vão se mover para preencher os espaços disponíveis onde ninguém mais vive.

Em segundo lugar, a chuva limitará o número de pessoas que podem viver em um lugar; Nosso modelo supunha que as pessoas vivessem em maiores densidades em áreas onde choveu mais. A precipitação anual varia amplamente na Austrália, de mais de três metros nas florestas tropicais do nordeste a um décimo de metro no interior.

Em terceiro lugar, assumimos que as populações humanas têm um tamanho máximo. O tamanho ideal do grupo é um trade-off entre benefícios de um grupo maior e custos. Em nosso modelo, quando uma população cresce mais que um limite máximo – definido aleatoriamente com base em uma distribuição global de tamanhos de população de caçadores-coletores -, divide-se em duas populações, cada uma falando uma linguagem distinta.

Usamos esse modelo para simular mapas de diversidade de idiomas para a Austrália. Em cada iteração, uma população inicial surgiu aleatoriamente em algum lugar do mapa e começou a crescer e se espalhar em uma direção aleatória. Um mapa de precipitação subjacente determinou a densidade da população, e quando o tamanho da população atingiu o máximo predeterminado, o grupo se dividiu. Desta forma, as populações humanas simuladas cresceram e se dividiram à medida que se espalham para encher todo o continente australiano.

Nosso modelo simples não incluiu nenhum impacto do contato entre os grupos, mudanças nas estratégias de subsistência, efeitos do intercâmbio cultural ou componentes da linguagem de grupos próximos ou muitos outros processos potenciais. Então, esperávamos que ele falharia miseravelmente.

Incrivelmente, o modelo produziu 407 idiomas, apenas um fora do número real.

Os mapas de linguagem simulados também mostram mais idiomas no norte e ao longo das costas, e menos nas regiões secas da Austrália central, refletindo os padrões geográficos na diversidade de linguagem observada.

Portanto, para a Austrália, parece que um pequeno número de fatores – limitações de precipitação na densidade populacional e limites no tamanho do grupo – pode explicar o número de idiomas e grande parte da variação em quantos idiomas são falados em diferentes locais.

Aplicando o modelo em outro lugar

Mas suspeitamos que os padrões de diversidade de linguagem em outros lugares podem ser moldados por diferentes fatores e processos. Em outros locais, como Vanuatu, os níveis de precipitação não variam tanto quanto na Austrália, e as densidades populacionais podem ser moldadas por outras condições ambientais.

Em outros casos, o contato entre grupos humanos provavelmente remodelou a paisagem da diversidade linguística. Por exemplo, a propagação de grupos agrícolas que falam línguas indo-europeias pode ter mudado a estrutura das populações e as línguas faladas em grandes áreas da Europa e da África, respectivamente.

Sem dúvida, uma grande variedade de fatores e processos sociais e ambientais contribuíram para os padrões de diversidade de linguagem que vemos em todo o mundo. Em alguns lugares, a topografia, o clima ou a densidade dos principais recursos naturais podem ser mais críticos; em outros, a história da guerra, a organização política ou as estratégias de subsistência de diferentes grupos podem desempenhar um papel maior na definição de limites de grupos e padrões de diversidade de linguagem. O que estabelecemos agora é um modelo para um método que pode ser usado para descobrir os diferentes processos no trabalho em cada local.

A diversidade linguística tem desempenhado um papel fundamental na formação das interações de grupos humanos e da história de nossa espécie, e ainda assim sabemos muito pouco sobre os fatores que moldam essa diversidade. Esperamos que outros cientistas se tornem tão fascinados pela geografia da diversidade linguística quanto nosso grupo de pesquisa e se juntar a nós na busca de entender por que os humanos falam tantos idiomas.

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