Ratos atacam ninhos de albatrozes, ameaçando a população de aves marinhas

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Durante décadas, pouca coisa se colocou no caminho dos albatrozes aninhando-se e nutrindo seus filhotes no Atol Midway, transformando-o no mais importante e bem-sucedido local de reprodução para os albatrozes-de-patas negras e os albatrozes-de-laysan.

Mas nos últimos anos, as majestosas aves marinhas foram vítimas de ataques realizados por um inimigo improvável: o rato doméstico comum.

Aves ensanguentadas – com feridas abertas na cabeça, pescoço e costas – foram observadas pela primeira vez por cientistas e voluntários em 2015 em Sand Island, onde a maioria da população de albatrozes de Midway nidifica, de acordo com o Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA.

As terríveis lesões provocaram preocupação sobre o que poderia de repente estar ameaçando a maior colônia de albatrozes do mundo, localizada a cerca de 320 quilômetros a noroeste de Honolulu.

Inicialmente, pensava-se que aves migratórias, como corujas ou gaviões, eram responsáveis ​​pelos ataques, mas o tipo de ferimentos sofridos pelos albatrozes não coincidia, disse Beth Flint, uma bióloga da vida selvagem do Serviço de Pesca e Vida Selvagem.

Com funcionários incapazes de identificar a origem dos ataques, câmeras foram montadas. As imagens mostravam uma cena horripilante: ratos subindo nas costas de pássaros e comendo-os vivos.

Os ratos invasores não-nativos foram apresentados pela primeira vez à ilha há mais de 75 anos, mas já haviam coexistido pacificamente com os pássaros, disse Matt Brown, superintendente do Serviço de Pesca e Vida Selvagem do Monumento Nacional Marinho Papahānaumokuākea. “Isso era algo que nunca esperávamos ocorrer”, disse Brown.

Em apenas alguns anos, os ataques se espalharam para além dos incidentes isolados, matando pelo menos mil albatrozes filhotes e adultos, enquanto feriram incontáveis ​​outros e os forçavam a abandonar seus ninhos, de acordo com o Serviço de Pesca e Vida Selvagem.

Embora a razão por trás dos ataques repentinos ainda não tenha sido confirmada, a hipótese principal parece retirada de um filme de terror.

Na época em que os ferimentos foram registrados pela primeira vez, o atol sofria de uma seca, disse Brad Keitt, diretor do programa de oceanos e ilhas da American Bird Conservancy. “Os ratos estavam à procura de fontes de líquido, umidade, então beberam sangue”, disse Keitt.

Ele acrescentou que é possível que os ataques tenham se espalhado porque os ratos aprenderam uns com os outros, descobrindo uma nova maneira de sobreviver. Os ratos são onívoros, o que significa que eles comem qualquer fonte de alimento que possam encontrar.

Mas como é possível que grandes aves marinhas – com quase um metro de altura e uma envergadura de mais de um metro e oitenta – sejam vítimas de um roedor?

Os albatrozes em nidificação são particularmente vulneráveis ​​a ataques por causa de um intenso instinto biológico de proteger seus filhotes, disse Keitt. “Eles querem ficar lá e protegê-lo. Essa é a sua resposta evolutiva ecológica. Não é para fugir”.

Tendo aninhado na ilha por tanto tempo sem enfrentar ameaças de predadores, as aves evoluíram sem nenhum medo ou mecanismos de defesa, disse o Serviço de Pesca e Vida Selvagem.

Os ratos também exploraram uma fraqueza na defesa dos albatrozes, atacando por trás, onde o poderoso bico da ave não pode alcançá-los, disse Keitt. Ele acrescentou que se um camundongo caminhasse pela frente de um albatroz, não teria a menor chance.

Infelizmente, os ataques de ratos não são uma ocorrência incomum em outros lugares, disse Keitt, observando que albatrozes em outras ilhas exibiram ferimentos semelhantes.

No entanto, os ataques em Midway são particularmente preocupantes, dado o número de albatrozes que escolhem o atol como local de nidificação. Quase 40% de todos os albatrozes-de-patas-negras e 70% de todos os albatrozes-de-laysan no mundo confiam nas ilhas como um refúgio para descansar e criar seus filhotes protegidos de ameaças como pesca e detritos marinhos.

O Serviço de Pesca e Vida Selvagem disse que os ataques representam uma séria ameaça a longo prazo para a população do atol.

Albatrozes têm um ciclo reprodutivo muito lento, disse Keitt. Um casal tem apenas um ovo a cada um ou dois anos, e ambos os pais investem quantidades incríveis de tempo e energia para criar o filhote.

Os ratos, por outro lado, “podem reproduzir e ter centenas de filhos e netos no período de um ano”, disse ele.

Em um esforço para proteger a população de albatrozes, o Serviço de Pesca e Vida Selvagem anunciou recentemente um plano para erradicar os ratos usando uma combinação de venenos e armadilhas.

Enquanto isso, Keitt disse que medidas temporárias de controle foram implantadas, incluindo aplicações de veneno para rato em áreas onde aves feridas foram relatadas.

Traduzido e adaptado de The Washington Post.

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