Se a Terra fosse um planeta alienígena, seria classificada como “habitável, mas piorando”

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Ao aplicar métodos usados ​​para avaliar as chances de vida em outros planetas, os cientistas concluíram que a Terra é realmente habitável – mas também está se tornando cada vez mais poluída pelos níveis de dióxido de carbono e metano.

A inspiração para a nova pesquisa é um experimento dirigido por Carl Sagan e sua equipe no início dos anos 90, que usou o lançamento da espaçonave Galileu para examinar o que nossos instrumentos de localização de alienígenas diriam das chances de vida na Terra.

Galileu estava a caminho de Júpiter para fazer avaliações semelhantes no espaço. Desta vez, a sonda em questão foi o OSIRIS-REx, lançada pela NASA no ano passado em uma missão para investigar a composição e o trajeto do asteroide de Bennu.

“É um empreendimento intelectual desafiador”, disse Dante Lauretta, da Universidade do Arizona em Tucson e principal pesquisador da missão OSIRIS-REx. “Eu realmente tentei canalizar Carl Sagan.”

Há um quarto de século, Sagan observou “evidências de abundante oxigênio gasoso”, metano atmosférico, sinais de vegetação e a detecção de sinais de rádio como prova de que existia vida inteligente na Terra.

É claro que já sabíamos que sim – mas o objetivo do experimento era colocar as capacidades de detecção de vida da Galileu através de um teste detalhado antes de começar seu trabalho mais sério.

Desta vez, Lauretta e a equipe OSIRIS-REx descobriram que as leituras do espectrógrafo mais uma vez captaram altos níveis de metano, oxigênio e ozônio, muito mais altos do que seria esperado em um planeta sem vida.

Esses gases, detectados pelo OSIRIS-REx através da absorção de luz em diferentes comprimentos de onda, são indicativos de processos biológicos na superfície de um planeta. A equipe também encontrou evidências de fotossíntese e água, embora não haja evidência direta de gelo (os polos estavam fora de vista).

Em outras palavras, um ser alienígena sem nada para continuar, a não ser as leituras dessa espaçonave, poderia estar razoavelmente seguro de que a vida estaria prosperando na Terra.

Embora seja um alívio para todos nós, de fato, estarmos vivos e em um planeta habitável, a pesquisa também revelou algumas descobertas mais preocupantes.

Os níveis de metano e dióxido de carbono estão entre 12% e 14% mais altos do que no primeiro experimento de Sagan, mostrando o impacto de dois bilhões de pessoas a mais no planeta.

É mais uma lembrança dos desafios que enfrentamos para manter a Terra tão propícia à vida quanto é no momento.

Tendo testado suas habilidades em nosso planeta, a sonda OSIRIS-REx continua sua jornada rumo ao asteroide de Bennu, que deve chegar em agosto de 2018. Ela estará estudando a rocha espacial em busca de sinais de compostos orgânicos, semelhantes aos que podem ter despertado a vida na Terra.

Bennu também é notável por ter uma chance em 2.700 de bater na Terra em algum momento no futuro. Mas não se preocupe, os cientistas estão de olho nele.

Parte do trabalho do OSIRIS-REx é obter as últimas leituras sobre a trajetória de Bennu, para que possamos avaliar melhor como a ameaça é real. No caso improvável de termos de lidar com um impacto de asteroide, este não acontecerá até o final do século 22.

Este novo estudo também pode ajudar a informar os nossos esforços para procurar sinais de vida em exoplanetas distantes – se existem outros seres lá, então precisamos saber como encontrá-los, e a Terra pode ajudar com isso, de acordo com Sarah Stewart Johnson da Universidade de Georgetown, que não esteve envolvida nas pesquisas mais recentes.

Traduzido e adaptado de Science Alert.

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