Um vírus antigo pode ser responsável pela consciência humana

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Você tem um vírus antigo no seu cérebro. Na verdade, você tem um vírus antigo na própria raiz de seu pensamento consciente.

De acordo com dois artigos publicados na revista Cell em janeiro, há muito tempo, um vírus vinculou seu código genético ao genoma de animais de quatro membros. Esse trecho de código ainda está presente nos cérebros humanos hoje, onde faz a tarefa de empacotar a informação genética e enviá-la das células nervosas para os vizinhos em pequenas cápsulas que parecem muito com os próprios vírus. E esses pequenos pacotes de informações podem ser elementos críticos de como os nervos se comunicam e se reorganizam ao longo do tempo – tarefas consideradas necessárias para o pensamento de ordem superior, disseram os pesquisadores.

Embora pareça surpreendente que fragmentos de código genético humano provêm de vírus, é realmente mais comum do que você pensa: uma revisão publicada na Cell em 2016 descobriu que entre 40% e 80% do genoma humano chegaram de alguma invasão viral arcaica.

Isso porque os vírus não são apenas criaturas que tentam fazer uma casa em um corpo, como as bactérias fazem. Em vez disso, um vírus é um parasita genético. Ele injeta seu código genético nas células do seu hospedeiro e as sequestra, transformando-as em seus próprios propósitos, o que tipicamente significa produzir mais vírus. Este processo geralmente é inútil ou prejudicial para o hospedeiro, mas de vez em quando, os genes virais injetados são benignos ou até mesmo úteis. A revisão de 2016 descobriu que os genes virais parecem desempenhar papéis importantes no sistema imunológico, bem como nos primeiros dias do desenvolvimento embrionário.

Mas os novos papéis levam as coisas um passo adiante. Não só um vírus antigo ainda é muito ativo nas células dos cérebros humanos e animais, mas parece ser tão importante no funcionamento que os processos de pensamento como os conhecemos provavelmente nunca teriam surgido sem ele, disseram os pesquisadores.

Pouco depois de uma sinapse (sinapse é a junção entre dois neurônios) acontecer, o gene viral conhecido como Arc ganha vida, escrevendo suas instruções como fragmentos de RNA, descobriram os pesquisadores.

Seguindo as instruções do Arc RNA, a célula nervosa constrói envelopes semelhantes a vírus em torno dele. Esses envelopes permitem que ele viaje de forma segura entre as células, entrando nos neurônios vizinhos e passando seu pacote de informações genéticas junto a eles, de acordo com os estudos.

Ainda não está claro o que essa informação faz quando chega em uma nova célula, mas os pesquisadores descobriram que, sem o funcionamento do processo, as sinapses desaparecem. E os problemas com o gene Arc tendem a aparecer em pessoas com autismo e outras condições neuronais atípicas, disseram os pesquisadores.

Em um artigo complementar, dois especialistas que não estavam envolvidos nos trabalhos de 2018 (os mesmos da revisão de 2016) escreveram que esse processo oferece a melhor explicação sobre como as células nervosas trocam as informações necessárias para reorganizar-se em o cérebro ao longo do tempo.

“Esses processos subjazem as funções cerebrais que vão desde o condicionamento operante clássico até a cognição humana e o conceito de ‘eu’”, eles escreveram.

O próximo passo para esta pesquisa é reunir especialistas em neurociência e vírus antigos para elaborar os mecanismos para saber como o Arc chegou ao genoma e exatamente a informação que está passando entre nossas células hoje.

Traduzido e adaptado de Live Science.

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