Vikings usaram cristais para navegar através do Atlântico

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Antes do Google Maps e do GPS, antes do conhecimento das bússolas magnéticas viajarem da China para a Europa, os marinheiros vikings viajaram pelo Atlântico Norte. Há mil anos, a viagem entre a Noruega e a Groenlândia levou cerca de três semanas. Os navegadores vikings usavam sombras projetadas por uma bússola solar para identificar o norte geográfico.

Mas essas bússolas só funcionam quando o sol brilha, não em dias nublados ou nebulosos. Em 1967, o arqueólogo dinamarquês Thorkild Ramskou propôs que os vikings tivessem uma ferramenta para navegação. Talvez, ele sugeriu, eles rastreassem o sol através das nuvens usando pedaços de cristal chamados de pedras do sol.

As pedras do sol soam selvagens, até místicas. Mas dois pesquisadores de óptica, Dénes Száz e Gábor Horváth, na Universidade Eotvos Lorand, em Budapeste, calcularam que os vikings poderiam ter usado pedras do sol para orientar seus navios na longa viagem à Groenlândia.

O truque da pedra do sol depende de uma propriedade da luz solar chamada polarização. Polarização significa simplesmente que a luz tem uma orientação não aleatória. Quando a luz do sol viaja através da atmosfera, forma anéis polarizados, com o sol no centro.

Animais como peixes e aves migratórias são capazes de detectar a polarização dos raios solares e usá-los para navegar. Os olhos humanos, no entanto, precisam de ajuda. Cristais como a calcita podem revelar a direção da polarização, um pouco como um prisma que revela o arco-íris na luz branca.

“Girando tal cristal na frente de nossos olhos de um lado para outro, a intensidade da claraboia transmitida através do cristal muda periodicamente”, disse Horváth. Em outras palavras, a pedra do sol se ilumina ao se alinhar com a claraboia polarizada, mesmo em dias nublados. Quando a pedra do sol é mais brilhante, o cristal aponta para o sol, permitindo que o navio viking se posicione.

A evidência arqueológica de que os vikings realmente usaram as pedras do sol é escassa. Em 2013, um cristal foi encontrado em meio aos destroços de um navio britânico que afundou em 1592. “Isso levantou a possibilidade de que o método de navegação polarimétrica do céu poderia ter sido usado ainda no século 16”, disse Horváth. Lendas viking muito mais antigas, como a “A Saga do Rei Olaf”, referem-se à navegação por pedra do sol.

O trabalho mais recente de Horváth e Száz mediu o sucesso de um navio viking navegando da Noruega para a Groenlândia com a pedra do sol. Eles simularam um barco viking que navegava sob um céu com condições meteorológicas aleatoriamente alteradas. Os cientistas modelaram as propriedades dos cristais com base em testes de laboratório e experimentos, disse Horváth.

Depois de executar a simulação 36.000 vezes, eles concluíram que o cristal poderia guiar os vikings através do nevoeiro e das nuvens, desde que um navegador identificasse o sol uma vez a cada três horas. Dado esse prazo, “o sucesso da navegação foi muito alto”, disse Horváth – entre 80% e 100%, como eles relataram na revista Royal Society Open Science. Se os vikings usassem as pedras uma vez a cada quatro horas ou mais, eles perderiam a Groenlândia e navegariam até o Canadá.

Muita incerteza envolve este modelo. “Ninguém sabe quais eram as práticas de navegação dos vikings”, disse Horváth. Ele suspeita que superestimou a taxa de sucesso. Os pesquisadores não presumiram que ventos fortes ou tempestades explodissem os navios e que os navios vikings não se afastassem à noite. E outras técnicas de navegação podem ter ajudado os vikings, assinalou Horváth.

Traduzido e adaptado de The Washington Post.

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