James Webb descobre anã marrom que quebrou recorde e desafia qualquer explicação

por Lucas
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Imagine a vasta e cintilante extensão do universo, lar de uma infinidade de corpos celestes, cada um com sua própria história única. Entre estes está um grupo de objetos enigmáticos conhecidos como anãs marrons, frequentemente descritas como ‘estrelas fracassadas’. Esses intrigantes corpos celestes se situam em uma área cinzenta entre estrelas e planetas, desafiando as regras típicas da formação cósmica. Recentemente, astrônomos se depararam com uma anã marrom particularmente fascinante, que está desafiando nosso entendimento do cosmos.

Um Errante Solitário no Espaço

Nas profundezas do espaço, a cerca de 1.000 anos-luz de distância, na região de formação de estrelas de Perseus, encontra-se um jovem aglomerado estelar chamado IC 348. Foi aqui que os astrônomos, usando o Telescópio Espacial James Webb, descobriram um objeto recordista. Esta anã marrom solitária, com uma massa apenas 3 a 4 vezes maior que a de Júpiter, é a menor de seu tipo já encontrada. Diferentemente das estrelas massivas que iluminam nosso céu noturno, esta anã marrom é um verdadeiro peso leve cósmico. Mas é exatamente seu pequeno tamanho que a torna tão intrigante. Ela nos faz questionar: como algo tão pequeno se formou na vastidão do espaço?

Normalmente, as estrelas nascem de enormes aglomerados de gás e poeira, colapsando sob sua própria gravidade. À medida que crescem, atingem um ponto em que seu núcleo se acende, iniciando a fusão nuclear. Mas esta pequena anã marrom nunca ficou tão grande. É um pouco como um padeiro tentando fazer um enorme bolo, mas tendo massa apenas para um cupcake. Apesar de seu pequeno tamanho, este objeto não é um planeta. Ele se formou como uma estrela, mas simplesmente não ganhou massa suficiente para iniciar o processo de fusão. Este processo de formação único deixa os astrônomos coçando a cabeça, ponderando como tal objeto pequeno poderia emergir da padaria cósmica.

A imagem completa do aglomerado estelar IC 348, onde a pequena anã marrom foi descoberta, obtida usando o NIRCam do JWST. (NASA, ESA, CSA, STScI, K. Luhman/PSU e C. Alves de Oliveira/ESA)

A imagem completa do aglomerado estelar IC 348, onde a pequena anã marrom foi descoberta, obtida usando o NIRCam do JWST. (NASA, ESA, CSA, STScI, K. Luhman/PSU e C. Alves de Oliveira/ESA)

O Enigma da Formação

A descoberta desta anã marrom em miniatura apresenta um enigma cósmico. Como ocorre a formação de estrelas em escalas tão minúsculas? Para entender isso, precisamos mergulhar no mundo da formação de estrelas e planetas.

Estrelas, como nosso sol, se formam a partir de grandes nuvens de gás e poeira, acumulando massa suficiente para iniciar a fusão nuclear. As anãs marrons começam dessa maneira também, mas ficam aquém no departamento de massa. Elas são como os azarões do mundo estelar, tentando o seu melhor, mas não conseguindo chegar lá.

Agora, planetas são uma história diferente. Eles se formam a partir dos restos da formação de estrelas, acumulando material gradualmente ao longo do tempo. Isso significa que algo como nossa recém-descoberta anã marrom, formando-se a partir do colapso gravitacional, mas sem a massa para a fusão, é uma visão rara. É como encontrar uma agulha em um palheiro, exceto que o palheiro é a vasta extensão do espaço, e a agulha é uma anã marrom com a massa de apenas alguns Júpiteres.

Astrônomos até cunharam termos para esses objetos incomuns – sub-anãs marrons, anãs marrons de massa planetária ou planetas errantes. Cada nome reflete a natureza peculiar dessas entidades cósmicas, existindo em um reino que desfoca a linha entre planeta e estrela.

Um Tesouro de Novas Descobertas

A descoberta da menor anã marrom é mais do que apenas um recorde; é um portal para novos conhecimentos cósmicos. O Telescópio Espacial James Webb, com seus olhos infravermelhos aguçados, espiou no coração de IC 348 para encontrar este e outros objetos semelhantes. Essas sub-anãs marrons são incrivelmente fracas e frias em comparação com estrelas, tornando-as difíceis de detectar sem tecnologia avançada como o JWST.

Curiosamente, a análise espectrográfica desses objetos trouxe outra surpresa. A presença de um hidrocarboneto não identificado foi detectada, uma assinatura química anteriormente vista nas atmosferas de Saturno e Titã, bem como no espaço interestelar. Mas nunca antes em uma atmosfera extra-solar. Esta descoberta é como adicionar um ingrediente inesperado a uma receita, um que não se encaixa bem no que sabemos sobre culinária cósmica.

Este mistério do hidrocarboneto adiciona outra camada à nossa compreensão das atmosferas de anãs marrons. Modelos que funcionavam bem para anãs marrons maiores não explicam bem o que está acontecendo nessas contrapartes menores. É como se os astrônomos tivessem aberto um novo capítulo no livro da ciência cósmica, repleto de perguntas e promessas de descobertas.

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